LINGUIST List 15.2774

Mon Oct 04 2004

Review: Forensic Linguistics: Olsson (2004)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <naomilinguistlist.org>


What follows is a review or discussion note contributed to our Book Discussion Forum. We expect discussions to be informal and interactive; and the author of the book discussed is cordially invited to join in. If you are interested in leading a book discussion, look for books announced on LINGUIST as "available for review." Then contact Shiela Collberg at collberglinguistlist.org.

Directory


        1.    Blake Stephen Howald, Forensic Linguistics: An Introduction to Language, Crime and the Law



Message 1: Forensic Linguistics: An Introduction to Language, Crime and the Law

Date: 29-Sep-2004
From: Blake Stephen Howald <blakestephensbcglobal.net>
Subject: Forensic Linguistics: An Introduction to Language, Crime and the Law


Author: Olsson, John
 Title: Forensic Linguistics 
 Subtitle: An Introduction to Language, Crime and the Law 
 Publisher: Continuum International Publishing Group Ltd. 
 Year: 2004
 Announced at http://test.linguistlist.org/issues/15/15-914.html
 
 
 Blake Stephen Howald, University of Detroit Mercy School of Law
 
 Forensic Linguistics by John Olsson is "intended to be the core text 
 for forensic linguistic courses at [the] undergraduate level, and the 
 key text for postgraduate research students wishing to gain an overall 
 grasp of the subject." (from the cover) Olsson takes the reader-student 
 through the various foci of applied forensic linguistics, supplementing 
 the highlighted areas with contemporary texts and examples from actual 
 criminal cases. 
 
 Forensic linguistics is hard to define for many linguists. This is 
 primarily so because the majority of contributors are law enforcement 
 practitioners rather than academic linguists. Areas of study as diverse 
 as graphology, document examination, voice print analysis, 
 psycholinguistic threat analysis, language rights, stylistics and 
 interrogation, fall under the heading of forensic linguistics 
 (McMenamin 2002: 67-107). Consequently, due to the lack of a normalized 
 definition coupled with a lacunae of understanding between academic 
 linguists and law enforcement practitioners, the field of forensic 
 linguistics has acquired a stigma of being more art than science. John 
 Olsson's Forensic Linguistics, An Introduction to Language, Crime and 
 the Law, is a breakthrough text in that Olsson, who is both 
 practitioner and academic linguist, acceptingly embraces the current 
 state of forensic linguistics as a field with many subdisciplines while 
 simultaneously lobbying for the concomitant need to close the gap of 
 misunderstanding between linguist and practitioner with an eye toward 
 integration of the field. 
 
 Olsson remarks that the text "is intended to be the core text for 
 forensic linguistic courses at [the] undergraduate level, and the key 
 text for postgraduate research students wishing to gain an overall gasp 
 of the subject." (Cover) I agree that the text accomplishes this 
 overall aim with the caveat that the target audience is clearly the 
 student seeking an overall education in the forensic sciences or 
 criminal justice rather than the student of traditional academic 
 linguistics. Olsson gives a comprehensive treatment of the main 
 subdisciplines of the forensic linguistic practitioner. Furthermore,
 Olsson is not only cognizant of where each subdiscipline fits within 
 the larger modern framework of forensic linguistics which provides an 
 overall effective introduction to the field, but also of where forensic 
 linguistics fits within the legal community. Olsson provides an 
 excellent discussion on the legal sufficiency of expert testimony 
 evidence in the American courts coupled with a comparative survey of 
 other nations where forensic linguistics is used in the legal system. 
 
 This is not to say, however, that the text will not be of use to the 
 academic linguist who may or may not ever have to interact with the 
 legal system; quite the contrary. The academic linguist will easily be 
 able to find areas of interest within the sub-disciplines that are in 
 need of further research and attention at the undergraduate and 
 certainly the postgraduate level. To date, the major contributions to 
 forensic linguistics by academic linguists have been in forensic 
 phonetics (Baldwin and French 1990), discourse analysis (Shuy 1993, 
 1998 and Coulthard 1994), and sylistics (McMenamin 2002). Olsson lends 
 due deference to the contributions of these linguists to the field of 
 forensic linguistics, despite forgoing treatment of subjects such as 
 pragmatics and discourse analysis. Despite Olsson's expertise in 
 academic linguistics, however, there is failure to integrate some of 
 the fundamental concepts of linguistics to the practical elements of 
 forensic linguistics outlined in the text. This seems paradoxical at 
 times as the chapter devoted to forensic phonetics is very carefully 
 written, is replete with understanding of advanced concepts and is not 
 intimidating to a non-linguist. However, other chapters, such as 
 authorship and the emergency phone call analysis in the forensic text 
 types chapter are peppered with off-the- cuff references such as 
 Wernike's Aphasia (164) and Grice's Maxims (95) which have no 
 explanation, no cited reference, and, in the case of Wernike's Aphasia, 
 have no relevant foundation for the topic under discussion. This is 
 unfortunate as a logical function of the text is arguably to enlighten 
 both the academic and the practitioner. Instances such as those 
 mentioned are contrary to this function. If the goal is indeed to unify 
 forensic linguistics between practitioner and academic, it is essential 
 to provide the non-academic linguist with the academic theory behind 
 the subdisciplines within the field and vice versa.
 
 As mentioned above, forensic linguistics has integrated other 
 disciplines such as psychology into traditional analysis. Nowhere is 
 this more apparent than in the case of statement analysis and veracity 
 detection which necessarily involves motives of an individual author. 
 Olsson does draw upon his experiences as part of his analysis, which is 
 both relevant and well founded. There is a potential for this type of 
 analysis to alienate the academic linguist who may be more based in the 
 scientific method and want more clarification for what may be 
 experiential assumptions no matter how well founded they are. That is 
 not to say that Olsson does not approach the analysis from a scientific 
 viewpoint, nor to say that he doesn't do an excellent job of focusing 
 on the strictly linguistic aspects of statement analysis and veracity 
 detection: time, aspect, tense, sequence, etc. Furthermore, consistent 
 with the practical aim of the text, the examples and methods of 
 analysis in this chapter demonstrate Olsson's expertise and 
 understanding of the fundamental concepts of statement analysis. (For 
 further discussion on statement analysis see Sapir 1987). 
 
 Olsson certainly lends appropriate weight to the systematic approach to 
 analyzing forensic texts (especially in authorship and plagiarism 
 inquiries) and the associated statistical methods necessary to these 
 techniques. However, there is a drawback to Olsson's decision to 
 provide a brief introduction to statistics. Olsson seeks to make the 
 definition and application of statistical methods such as t-tests, 
 NOVA, ANOVA, and chi-square, simple and easy to grasp. Unfortunately 
 his attempt comes across as awkward and disruptive of the chapter in 
 which it is contained. A treatment of statistics is essential for a 
 proper survey of stylistics and authorship sampling, but if a 
 straightforward, no nonsense approach to statistics is going to be 
 implemented, it should be done by a statistician and possibly in a 
 separate chapter rather than integrated, which can be distracting from 
 the subject matter of the chapter. (for example, McMenamin devotes a 
 separate chapter to statistics, which feels more appropriate.) Olsson 
 does point out, however that any student of forensic linguistics should 
 take the time to enroll in a statistics course. Olsson also needs to 
 point out that any student of forensic linguistics should take the time 
 to enroll in introductory linguistics, sociolinguistics, phonetics, and 
 discourse analysis.
 
 If we are going to move toward linguistics as a forensic discipline, 
 then there must be less reliance on non-linguistic explanation and 
 poorly founded linguistic interpretations that fail to understand the 
 fundamentals of academic linguistics. Otherwise the techniques and 
 analyses will continue to have an unscientific stigma, especially in 
 the American courts. The text runs the risk of educating the 
 practitioner target audience in misunderstandings about the field of 
 linguistics which may ultimately inhibit the development of the field. 
 Current trends in American courts toward expert testimony lend an 
 increasing reliance on common acceptance of the science behind the 
 forensic techniques. If the practitioners of forensic linguistics fail 
 to understand the science behind linguistics, the process of expert 
 testimony is undermined. Fortunately, for both linguist and 
 practitioner, the text provides enough fodder for extensive continued 
 research that the academic linguist should fervently develop.
 
 Overall, the text is well rounded, accurate, and relevant to the 
 student of forensic linguistics. Additionally, the smooth flow of the 
 text is complemented by timely examples and problems that make the text 
 completely self-contained (much like the internet course offered by 
 Olsson: www.thetext.co.uk). Completion of the text from start to finish 
 will leave the student with an introduction to the practical aspects of 
 forensic linguistics. Future editions should not shy away from 
 implementing more traditional academic linguistics into the text as it 
 is not only appropriate but necessary for the ultimate understanding of 
 the field. Forensic linguistics is moving into new and exciting 
 directions and this text is the first and only comprehensive treatment 
 of the subject to date that makes accurate assertions about where the 
 many sub-disciplines of forensic linguistics fit with each other and 
 within the field as a whole. The academic linguist should seek to 
 develop the techniques in the book and focus on research to supplement 
 the field. Similarly, the student of the forensic sciences should seek 
 to become acquainted with traditional linguistics, beyond an 
 understanding of grammar, in order to become a more well-rounded 
 practitioner. Olsson's text provides the long awaited bridge to 
 facilitate this cohesiveness that will lead to a more comprehensive and 
 accurate field. 
 
 REFERENCES
 
 Baldwin, J. R. and P. French (1990) Forensic Phonetics. Pinter 
 Publishers.
 
 Coulthard, M. (1994) Forensic Discourse Analysis. Advances in Written 
 Text Analysis, pp. 242-58. Routledge.
 
 McMenamin, Gerald R. (2002) Forensic Linguistics: Advances in Forensic 
 Stylistics. CRC Press LLC.
 
 Sapir, A. (1987) The LSI Course on Scientific Content Analysis (SCAN). 
 Laboratory for Scientific Interrogation.
 
 Shuy, Roger W. (1993) Language Crimes: The Use and Abuse of Language 
 Evidence in the Courtroom. Blackwell.
 
 Shuy, Roger W. (1998) The Language of Confession, Interrogation, and 
 Deception. Sage Publications. 
 
 ABOUT THE REVIEWER
 
 Blake Stephen Howald graduated with a Bachelor of Arts in Linguistics 
 from the University of Pittsburgh in 2001. After spending a year 
 researching the field of forensic linguistics, Mr. Howald entered the 
 University of Detroit Mercy School of Law where he is a second-year law 
 student. Mr. Howald concentrates on law and logic, law and linguistics, 
 and litigation techniques. Upon completion of his Juris Doctor, Mr. 
 Howald is considering post-graduate study in the field of forensic 
 linguistics.
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue