LINGUIST List 15.3240

Thu Nov 18 2004

Review: Sociolinguistics: Leitner (2004)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <naomilinguistlist.org>


What follows is a review or discussion note contributed to our Book Discussion Forum. We expect discussions to be informal and interactive; and the author of the book discussed is cordially invited to join in. If you are interested in leading a book discussion, look for books announced on LINGUIST as "available for review." Then contact Shiela Collberg at collberglinguistlist.org.

Directory


        1.    Louisa Willoughby, Australia's Many Voices: Australian English - The National Language



Message 1: Australia's Many Voices: Australian English - The National Language

Date: 18-Nov-2004
From: Louisa Willoughby <Louisa.Willoughbyarts.monash.edu.au>
Subject: Australia's Many Voices: Australian English - The National Language


Date: Thu, 18 Nov 2004 16:54:47 +1000
 From: Louisa Willoughby arts.monash.edu.au>
 Subject: Australia's Many Voices: Australian English - The National Language
 
 AUTHOR: Leitner, Gerhard 
 TITLE: Australia's Many Voices 
 SUBTITLE: Australian English - The National Language 
 SERIES: Contributions to the Sociology of Language 
 PUBLISHER: Mouton de Gruyter 
 YEAR: 2004 
 Announced at http://linguistlist.org/issues/15/15-2118.html
 
 
 Louisa Willoughby, Language and Society Centre, Monash University
 
 INTRODUCTION
 
 Gerhard Leitner's book, together with its companion volume Australia's 
 Many Voices: Ethnic Englishes, Indigenous and Migrant Language, Policy 
 and Education, provides what is undoubtedly the most comprehensive 
 survey of Australian English to date. This much anticipated series charts the 
 development of Australian English from settlement to the present day, 
 covering topics as varied as lexical borrowings from Aboriginal languages, 
 origins of the Australia accent and variations within it, the impact of the 
 Macquarie dictionary and other codification attempts and Ethnic and 
 Aboriginal varieties of Australian English (covered predominantly in volume 
 two). While some readers may already be familiar with much of the material 
 presented, Leitner is to be commended for the lucidity with which he draws 
 together numerous small-scale studies into a grand history of English in 
 Australia.
 
 SUMMARY
 
 The division of labour across Australia's Many Voices: Australian English - 
 the national language may strike some readers as slightly unusual, as 
 Chapter 3 comprises around two thirds of the book, with the remaining 
 three chapters essentially serving as introduction and coda to the main 
 argument.
 
 Chapter one "Australia's Language Habitat" introduces the diversity of 
 Australia's language habitat, both past and present, and demonstrates the 
 difficulties of precisely defining both what (mainstream) Australian English 
 is, and what it's origins are. In order to answer these questions, Leitner 
 outlines the following key areas for investigation: 
 
 "1. what features of language are affected by contact and interaction?" 
 "2. what has happened to the old language habitat as people of different 
      language and cultural backgrounds started to interact?" 
 "3. what has changed in the lives of languages?" and 
 "4. what was and is the role and impact of the society and of elite sections of 
      it?" (p 13). 
 
 These questions, as well as Leitner's ensuing model of language 
 development in a new habitat (represented diagrammatically on p 21), give 
 the book a theoretical grounding much stronger than earlier surveys of 
 Australian English (such as Burridge and Mulder or Blair and Collins), and 
 provide theoretical food for thought for all linguists working on contact 
 languages. Indeed, many linguists may be interested in the book solely for 
 the strength of its contribution to the field of contact linguistics, and will no 
 doubt be pleased to hear that the theoretical underpinnings so thoroughly 
 developed in Chapter one are referred back to throughout the book. The 
 chapter concludes by drawing a distinction between mainstream Australian 
 English (the focus of this volume) and Aboriginal and Migrant varieties of 
 Australian English (the focus of volume two). While Leitner acknowledges 
 that the boundaries between the mainstream Australian English and other 
 varieties are highly permeable, for the purposes of this book he defines 
 mainstream Australian English as "the nationally dominant ... [variety which] 
 now influences any variety, and indeed any indigenous and migrant LOTE 
 on the continent" (p35).
 
 Chapter two "The Demography of Australian's Language Habitat" provides 
 the background on Australia's chequered immigration history necessary to 
 understand the complex beast that is mainstream Australian English today. 
 The basic story of Chapter two should be familiar to most Australians or 
 those interested in Australian history, however the detail with which Leitner 
 explores immigration - particularly pre 1900 - makes it an interesting read 
 for all. Readers less familiar with Australian history and society will find this 
 chapter particularly useful, not least for it's analysis of subtle differences in 
 immigration patterns between the States and Territories and their 
 implications for language use in those areas today. In addition to profiles of 
 Anglo-Celtic, European and Asian migration patterns, Leitner provides a 
 brief overview of the Aboriginal situation since white settlement, which, 
 although more relevant to volume two in the series, is crucial to 
 understanding the linguistic situation Australia's Aboriginal communities 
 find themselves in today.
 
 As mentioned previously, chapter three "Australian English: the national 
 language" advances the bulk of Leitner's argument and therefore warrants a 
 somewhat extended summary. The first section of chapter three deals with 
 attitudes towards mainstream Australian English both locally and overseas 
 over the past 200 years. Leitner sees pride in an Australian accent or way of 
 speech as arising in the late 19th century as the country moved towards 
 federation only to decline under the effects of colonial cringe (circa 1930-
 70) before reasserting itself in recent history. This discussion leads 
 naturally into section two, which deals with the British English heritage of 
 mainstream Australian English, and through this the degree to which 
 mainstream Australian English has deviated from British norms over time. 
 The inventory of mainstream Australian English vowel phonemes, and 
 comparison with their RP equivalents will be a highlight for phoneticians 
 unfamiliar with the Australian accent, although as Leitner himself points 
 out, the phonemic status of some of these phones remains under dispute. 
 The subsections on lexis and grammar which follow the discussion on 
 accent are commendable in their attempts to synthesise numerous small 
 research projects on mainstream Australian English quirks in these areas, 
 although the emphasis on how these forms reflect a British English heritage 
 does become somewhat lost.
 
 Section three moves the focus away from British influences to examine the 
 effect of contact with Indigenous and migrant languages, and other 
 varieties of English (American English, New Zealand English, Scots English 
 etc). Going through each variety in turn, Leitner first examines lexical 
 borrowings, (as this is where contact has had its most noticeable effect) 
 before discussing their impact on mainstream Australian English syntax 
 morphology and pronunciation, along the way providing attestations of 
 current usage from a wide variety of media sources.
 
 Section four deals with the long-running question of whether there are 
 dialects within mainstream Australian English; approaching the question 
 from the point of view of both regional and class-based variation. On the 
 question of social stratification, Leitner concurs with Horvath (1985) in 
 distinguishing four accents of mainstream Australian English - Cultivated, 
 General, Broad and Ethnic Broad - and examines them from the point of 
 view of vowel variants, use of the High Rising Terminal and realisation of -
 ing. At a dialect level he examines the continuum from formal mainstream 
 Australian English to slang, focussing
 
 particularly on differences in lexis (primarily the love of swearing in 
 colloquial Australian English) and grammar (nonĀ­standard elements such as 
 clause final but). On the question of Regional varieties Leitner draws heavily 
 on the work of Pauline Bryant (particularly Bryant 1992) in order to develop 
 a rough map of dialect regions within Australian (presented on page 255. 
 While these areas have small differences in pronunciation and slightly larger 
 ones at the lexical level, Leitner ends the section with a general caution that 
 investigation into regional variation within Australian English is still in its 
 infancy, and thus the findings presented remain preliminary.
 
 Sections five and six both take a somewhat historical view of mainstream 
 Australian English development - section five through looking at the 
 influence of various institutions and codification attempts, and section six 
 addressing the history directly. Section 5 begins with an extended look at 
 the role of the Australian Broadcasting Corporation as linguistic gatekeeper 
 and self-appointed guardian of 'correct usage' over the past 70 years. It 
 then moves to a discussion of the impact of the Macquarie dictionary (first 
 published 1981), along the way giving a history of the project itself and an 
 overview of its inclusion policy. Thereafter follows short sections on the 
 impact of Government, style guides and PC language movements, with the 
 section concluding by foreshadowing discussion in volume two of the 
 influence of ESL education in Australia on norms and codification efforts. 
 Section six attempts to tie the chapter together by considering if and how 
 developments mentioned in earlier sections correlate with developments in 
 Australian history. Like chapter two, the historical data presented in this 
 chapter will be of most interest to those unfamiliar with Australian history, 
 but even those with sound historical knowledge are likely to find something 
 new in Leitner's overview of the interaction between Australia's 19th century 
 history and dialect development. Leitner then closes the chapter with a very 
 short 7th section on the language repertoire of the mainstream Australian 
 English speech community in which he highlights the high levels of 
 bilingualism in certain sections the Australian community and foreshadows 
 many of the issues which will be addressed in volume two.
 
 Chapter 4 "An Epi-Centre in the Asia-Pacific Region" provides a brief 
 summation of the issues dealt with throughout the book. Within its eight 
 pages it does however touch on the new issue of the status of Australian 
 English within the Asia Pacific - essentially concluding that while still much 
 less widely used than either British or American norms Australian English is 
 gaining status and credence within the region due to the popularity of 
 Australia as a destination for study, and Australia's increased political 
 influence (and aid commitments) in the region. The book concludes with a 
 warning that current trends in the development of mainstream Australian 
 English point to it overwhelming other language varieties within Australia in 
 the near future, and as such provides a poignant lead into a discussion of 
 these varieties in volume two.
 
 CRITICAL EVALUATION
 
 Australia's Many Voices: Australian English - the national language is the 
 result of years of careful scholarship, and as such presents by far the most 
 comprehensive overview of Australian English on the market. The detail of 
 Leitner's work may well frustrate those looking for a clear overview
 
 of Australian English features, but those interested in unpacking the finer 
 points of mainstream Australian English will not be disappointed. Leitner is 
 to be particularly commended for the breadth of work synthesised within 
 this volume, and the bibliography alone is an invaluable resource for those 
 interested in most conceivable aspects of Australian English. That said, I feel 
 the denseness of Leitner's prose, and some small stylistic eccentricities can 
 make Australia's Many Voices: Australian English - the national language 
 heavy going at times. However, as the book is clearly divided into sub-
 sections which comprehensively address their topic readers interested in 
 particular topics can easily navigate the book and skim over points not 
 directly relevant to their own interests. As Leitner himself points out, 
 elements of his analysis, such as the inventory of mainstream Australian 
 English monophthongs are the subject of some dispute and alternative 
 interpretation, and thus serious scholars should not accept all of Leitner's 
 without criticism and reflection. That said Leitner generally provides 
 convincing argumentation as to why his particular view should be adopted 
 and even though (as a native speaker of Australian English) I found myself 
 quibbling at times over definitions of 'typically Australian' words and the 
 degree to which examples reflect current mainstream usage (as oppose to 
 discourse, or occasionally region-specific quirks), I felt the quality of the 
 analysis to be largely exceptional.
 
 Since Australia's Many Voices: Australian English - the national language is 
 after all volume one in a two-part series, it seems somewhat unfair to 
 critique it as a stand-alone volume. However, while one's understanding of 
 each volume is certainly enhanced by reading the other, it is more than 
 possible to read each on its own and still gain valuable insights. Although 
 Leitner's work is not for those in a hurry, it provides a comprehensive 
 overview of mainstream Australian English accessible and interesting to 
 native speakers and global scholars alike.
 
 REFERENCES
 
 Blair, David and Peter Collins (eds). 2001. "English in Australia". Amsterdam: 
 Benjamins.
 
 Bryant, Pauline. 1993. Regional Variation in the Australian English Lexicon. 
 In "Style on the Move: Proceedings of Style Council 92. ed Pamela Peters. 
 Macquarie University: Dictionary Research Centre. pp 31-42.
 
 Burridge, Kate and Jean Mulder. 1998. "English in Australia and New 
 Zealand. An introduction to its history structure and use". Melbourne: 
 Oxford University Press.
 
 Leitner, Gerhard. 2004. "Australia's Many Voices: Ethnic Englishes, 
 Indigenous and Migrant Language, Policy and Education". Berlin: Mouton de 
 Gruyter. 
 
 ABOUT THE REVIEWER
 
 Louisa Willoughby is a PhD student with the Language and Society at 
 Monash University, Clayton. Her doctoral research focuses on the 
 relationship between language and cultural maintenance and identity 
 construction among the teenage children of immigrants to Australia; 
 though she is interested in all aspects of the interaction between language 
 use and identity construction.
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue