LINGUIST List 15.3267

Sat Nov 20 2004

Review: Applied Ling: Carrasquillo, Kucer & Abrams (2004)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <naomilinguistlist.org>


What follows is a review or discussion note contributed to our Book Discussion Forum. We expect discussions to be informal and interactive; and the author of the book discussed is cordially invited to join in. If you are interested in leading a book discussion, look for books announced on LINGUIST as "available for review." Then contact Shiela Collberg at collberglinguistlist.org.

Directory


        1.    Stacia Levy, Beyond the Beginnings: Literacy Interventions for Upper Elementary English Language Learners



Message 1: Beyond the Beginnings: Literacy Interventions for Upper Elementary English Language Learners

Date: 20-Nov-2004
From: Stacia Levy <callmesalmsn.com>
Subject: Beyond the Beginnings: Literacy Interventions for Upper Elementary English Language Learners


Date: Fri, 19 Nov 2004 21:45:58 -0800
 From: Stacia Levy msn.com>
 Subject: Beyond the Beginnings: Literacy Interventions for Upper 
 Elementary ELLs
 
 AUTHOR: Carrasquillo, A.; Kucer, S. B.; Abrams, R.
 TITLE: Beyond the Beginnings
 SUBTITLE: Literacy Interventions for Upper Elementary English 
 Language Learners
 SERIES: Bilingual Education and Bilingualism 46
 PUBLISHER: Multilingual Matters Ltd.
 YEAR: 2004 
 Announced at http://linguistlist.org/issues/15/15-1640.html
 
 
 Stacia Levy, University of the Pacific
 
 OVERVIEW
 
 Written for teachers and program administrators who serve English 
 Language Learner (ELL) students, this book addresses the issue of 
 teaching the intermediate English learners who are at middle school 
 level and in control of conversational English and decoding skills but 
 lacking the academic English skills needed to succeed in content 
 classes and read academic, expository texts -- a population 
 traditionally underserved as usual practices, such "back to basics," 
 are ineffective, given that these students have the basics of phonics 
 and decoding skills but lack the more advanced reading skills to 
 comprehend academic texts. The book breaks little new ground, and 
 at times is repetitive or obvious, but it is nevertheless a thorough 
 review of the issues involved in serving the population of intermediate 
 language learners. Written from a constructionist perspective, the 
 authors emphasize the importance of background knowledge in 
 reading comprehension and offer specific cases of students and 
 examples of teaching methods.
 
 SUMMARY
 
 Introduction. The authors give an overview of the issues addressed in 
 this book: social, political, and cognitive. They discuss the growing 
 interest in serving ELL students and the awareness that as students 
 progress into middle and upper grades, the demands for 
 understanding content-specific text increases, placing great linguistic 
 demand on students. ELL students often fail at meeting these 
 demands of understanding content-specific academic text in middle 
 and upper grades and little research has been conducted on this 
 problem. The authors address the No Child Left Behind legislation of 
 the Elementary and Secondary Education Act (2001), and its demand 
 that all students make measurable progress. The authors also 
 address the constructionist model of reading, in which comprehension 
 is viewed as the result of a transaction between the reader and the 
 text, with the reader using his or her prior knowledge to construct 
 meaning. Instructors must be aware of ELL students' diverse 
 background knowledge, how this affects reading comprehension, and 
 plan instruction accordingly. The literacy gaps of ELL students in 
 grades 4-6 in particular need to be addressed, accordingly to the 
 authors, because this is when ELL students begin to fall behind their 
 peers as the demands for reading expository text increases. These 
 students often have English conversational skills and basic decoding 
 skills but lack the higher level reading skills necessary for 
 understanding academic text. It is serving this population through 
 different teaching models and learning strategies that the authors 
 address in this book.
 
 Chapter 1: English Language Learners in United States' Schools. This 
 chapter addresses the growing number of ELL students in U.S. 
 schools and legislation and rulings that affects them, such as Lau v. 
 Nichols (1974), which decided that ELL students be given equal 
 access to the curriculum. The authors also address with the problem 
 that, despite such rulings, ELL students are still often thrown into 
 mainstream classrooms, where they must compete with native English 
 speakers, read long texts across the curriculum, acquire 
 conversational fluency in English, and most importantly, score on 
 standardized tests at grade level. Given these demands, educators 
 have to find ways to help ELL students develop their academic 
 reading and writing skills in different content areas, including 
 understanding the specialized vocabulary and grammatical patterns in 
 different subjects. The authors discuss different programs that serve 
 ELL students and offer profiles of typical ELL students and discuss 
 gaps in the learning of struggling ELL students as well as the 
 influencing factors on their achievement, and the need to tap their 
 specific background knowledge. 
 
 Chapter 2: English Literacy Development and English Language 
 Learners: A Theoretical Overview. In this chapter the authors present 
 a theoretical framework that includes literacy instruction and second 
 language acquisition, from a constructionist point of view, addressing 
 the need for background knowledge, or schema, to comprehend. The 
 authors address the question of how much of a second language a 
 learners needs to understand before using it as a vehicle for 
 academic content learning. The authors also discuss the difference 
 between conversational and academic English. In addressing these 
 concerns, the authors refer to classic works by such writers and 
 researchers such as Cummins (1994, 2001), who was one of the first 
 researchers to characterize the differences between conversational 
 and academic language and Krashen's (1981) input hypothesis, that 
 input or language of instruction should only be slightly above students' 
 current level of mastery in a second language (L2) for learning to be 
 possible. Scenarios of specific classroom situations for literacy are 
 offered.
 
 Chapter 3: Moving Beyond the Transition: Struggling English Literacy 
 Learners in the Regular/Mainstream Classroom. In this chapter, after 
 the introduction given in the first two chapters, the authors go to the 
 heart of the problem this book concerns, those intermediate level ELL 
 students who have "transitioned" beyond the basics of English 
 acquisition but are still learning their second language at the same 
 time they are experiencing additional demands of learning content 
 through their second language. The authors discuss the differences 
 between monolingual and ELL learners and between the literacy 
 demands of early and later primary grades. The larger context of the 
 problem, an increase in ELL students in our schools at the same time 
 as a decrease in funding and support for these students is also 
 addressed. This chapter also prepares the reader for the next 
 chapter, where the authors begin to address specific methods for 
 teaching intermediate ELL students in content classes.
 
 Chapter 4: Instructional Writing Strategies for Struggling English 
 Language Learners. This chapter begins by addressing the particular 
 writing concerns for intermediate ELL students: they have the "basics" 
 of writing: that is, some control over sentence structure and the 
 conventions of the alphabet code, grammar, and punctuation, as well 
 as narrative text structure, which they learn through story-telling in 
 lower grades; nevertheless, they lack understanding of different 
 discipline-based text structures such as comparison and contrast and 
 problem-solution. Again from a constructionist perspective, the 
 authors illustrate different teaching strategies to help these students, 
 such as learning "scaffolds," or supports of various levels that can 
 be "constructed" given the students' level of mastery. For example, 
 teachers can assign different levels of writing activities, from shared 
 writing to independent writing, depending on the students' mastery 
 and "deconstruct" the scaffold as students' skills develop.
 
 Chapter 5: Instructional Practices to Promote Reading Development in 
 English Language Learners. The authors begin by addressing the 
 concern that in the upper elementary grades students move 
 from "learning to read" to "reading to learn," and the texts they read 
 also become longer and more complicated, no longer simple 
 narratives but often complex, expository texts ELL students, often 
 lacking crucial background knowledge, have particular problems in 
 comprehending these texts. The authors again address specific 
 scaffolds that teachers can use to help ELL students read their 
 content area texts, such as guided and shared reading. The authors 
 also address specific reading strategies to help students master, such 
 as developing their vocabulary and fluency.
 
 Chapter 6: English Literacy Across the Curriculum. In this chapter, the 
 authors address the various "literacies," such as computer and 
 cultural literacy, as well as reading and writing skills, needed to learn 
 in various subject areas. Intermediate ELL students are typically 
 behind their monolingual peers in the different "literacies" needed in 
 content classes. The ELL students' instructors need to adapt content 
 area materials and instruction for their ELL students and incorporate 
 content language instruction. The cognitive processes, language, and 
 learning challenges of various content areas are analyzed and 
 instructional modifications and learning strategies are discussed.
 
 Chapter 7: A Framework for Assessing English Literacy Among 
 Struggling English Language Learners. This chapter focuses on the 
 crucial need to effectively assess ELL learners' language and literacy 
 development for appropriate placement and instruction as well as 
 accountability. Multiple measures, or using more than one means of 
 assessment, as well as alternative assessment (assessment other 
 than standardized tests) to get a clear picture of students' strengths 
 and weaknesses, are addressed. Specific assessment tools and 
 methods, such as checklists and inventories, are illustrated for both 
 oral and writing skills across content areas. The use of standardized 
 tests is also discussed.
 
 Chapter 8: Developing Collaborative Literacy Relationships with 
 Parents. This chapter emphasizes the importance of parents in their 
 children's education and literacy development and the need for 
 schools to take the initiative in involving parents, particularly the 
 parents of ELL students, who may not know when and how to become 
 involved. Barriers to and strategies to increase parental involvement 
 are discussed. Specific topics for workshops and methods for parents 
 to assist in homework are illustrated. Finally, different family literacy 
 programs are discussed.
 
 CRITICAL EVALUATION
 
 This book addresses an important topic, especially for those 
 educators in upper elementary and high school content classes who 
 may be stumped as to why their ELL students, who seem to have a 
 good command of oral English, nevertheless fail in academic classes. 
 The book does a good job pulling together applicable research on this 
 important topic and putting it all in context of current issues and 
 trends, such as No Child Left Behind. It has many useful charts and 
 graphs to illustrate key points, as well as specific case studies and 
 scenarios of students and teaching situations. Chapter 6 is particularly 
 valuable in characterizing the language and structure of various 
 content texts and giving specific instructional methods and learning 
 strategies. There is also an extensive list of resources, such websites 
 and journals, for the teacher of ELL students. 
 
 However, at times, I did find the book obvious and repetitive. For 
 example, no teacher or even casual observer of U.S. society needs to 
 be told repeatedly that we have a growing number of immigrants. In 
 addition, the author treads well-worn ground in repeatedly addressing 
 the issue of the difference between conversational language and 
 academic language but offers few examples of these differences. 
 Chapter 8 seems to be particularly replete with obvious observations 
 and advice, such as an example note home inviting parents to a 
 conference with the teacher. Readers, most of whom have been 
 educated as teachers, would presumably not need explicit instruction 
 in this. Some advice is also puzzling, such as this to parents who feel 
 too weak in English skills to help their children with their 
 homework: "Perhaps the initial communication is an 'invitation' to 
 parents to check homework daily for 'neatness,' 'legibility,' 
 and 'completeness.' Later on, parents can be asked to check 
 homework for content literacy and for development of additional 
 reading and writing skills" (p. 141). It seems a broad assumption 
 that "later on" the parent formerly weak in these skills will have 
 somehow developed them.
 
 I also find it puzzling as to why the authors would address teaching 
 writing strategies in the chapter before, not after, teaching reading 
 strategies. Even with these shortcomings, however, this is a valuable 
 book for anyone serving intermediate ELL students in upper 
 elementary or high school. Because the authors revisit classic works 
 on the topic, the book is especially important for those teachers who 
 are new to the entire issue of serving ELL students.
 
 REFERENCES
 
 Cummins, J. (1994). The acquisition of English as a second language. 
 In K. Spangenberg-Urbschat and R.Pritchard (eds). Kids Come in All 
 Languages: Reading Instruction for ESL Students (pp. 36-62). 
 Newark, DE: International Reading Association.
 
 Cummins, J. (2001) Language, Power, and Pedagogy: Bilingual 
 Children in the Crossfire. Clevedon: Multilingual Matters.
 
 ESEA (2001). Elementary and Secondary Education Act. Washington 
 D.C.: Government Printing Office.
 
 Krashen, S. (1981). Second Language Acquisition. Oxford: Pergamon. 
 
 Lau v. Nichols (1974). 414 US.563 
 
 ABOUT THE REVIEWER
 
 Stacia Levy is an English and education professor in California. She 
 recently completed her dissertation, which examined the vocabulary 
 patterns found in college student and professional writing. Her areas 
 of research interest include academic writing instruction, adolescent 
 literacy, and vocabulary acquisition.
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue