LINGUIST List 15.3295

Wed Nov 24 2004

Review: Sociolinguistics: Bauman & Briggs (2003)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <naomilinguistlist.org>


What follows is a review or discussion note contributed to our Book Discussion Forum. We expect discussions to be informal and interactive; and the author of the book discussed is cordially invited to join in. If you are interested in leading a book discussion, look for books announced on LINGUIST as "available for review." Then contact Shiela Collberg at collberglinguistlist.org.

Directory


        1.    Noriko Watanabe, Voices of Modernity: Language Ideologies and the Politics of Inequality



Message 1: Voices of Modernity: Language Ideologies and the Politics of Inequality

Date: 23-Nov-2004
From: Noriko Watanabe <noriko_watanabebaruch.cuny.edu>
Subject: Voices of Modernity: Language Ideologies and the Politics of Inequality


Date: Tue, 23 Nov 2004 10:17:02 -0500
 From: Noriko Watanabe baruch.cuny.edu>
 Subject: Voices of Modernity: Language Ideologies and the Politics of 
 Inequality
 
 AUTHORS: Bauman, Richard; Briggs, Charles L.
 TITLE: Voices of Modernity
 SUBTITLE: Language Ideologies and the Politics of Inequality
 SERIES: Studies in the Social and Cultural Foundations of Language
 PUBLISHER: Oxford University Press
 YEAR: 2003
 Announced at http://linguistlist.org/issues/15/15-2370.html
 
 
 Noriko Watanabe, Baruch College of the City University of New York
 
 
 INTRODUCTION
 
 This book traces the genesis of the linguistic construction of modernity 
 by scrutinizing linguistic ideologies of philosophers, philologists, 
 folklorists, and anthropologists beginning in seventeenth century England 
 and Europe. The authors believe that by mining the three hundred years of 
 intellectual history of modernity, they will elucidate the systematic 
 oppression and marginalization of voices through what is legitimized as 
 language.  The book is critically important to any linguist, because it 
 demands a reexamination of what it means to conduct linguistic research in 
 light of their insight, no matter what current theoretical stance one 
 takes.  It is a meta-theoretical and philosophical evaluation of academic 
 scholarship on language in the modern era.  Further, it addresses the 
 issue of representation of language and culture that often is ignored or 
 which remains unquestioned in some linguistic projects. In this sense, the 
 volume belongs to the body of work in sociology that reflexively examines 
 the practices of the academia itself.  In this book, these two well- 
 respected scholars with lifelong experience working with language propose 
 an ambitious and daunting task for all linguists.
 
 SUMMARY
 
 The volume consists of nine chapters, including an introductory chapter.  
 The introductory chapter outlines the role of language in the construction 
 of modernity.  The authors point out that the language ideology of 
 modernity places legitimacy on purified, scientific, and printed language, 
 thereby demoting the status of and marginalizing language that falls 
 outside of these circumscribed categories. It is a systematic oppression 
 of voices that are constructed as Other, often under the rubric of 
 tradition.
 
 Chapter two traces the roots of modernity in the works of Francis Bacon 
 and John Locke and their views of language.  Bacon initiated purification 
 of language that is essential to his concept of knowledge, whereas Locke 
 promoted the idea of creating language free from ornamental excess and 
 social indexical meanings that produce discursive and reflexive 
 dimensions. The privilege to acquire such purified language is by 
 definition bestowed upon 'gentlemen' and their circle, thereby 
 marginalizing and discrediting the language of people other than the 
 selected group.
 
 Chapter three examines the roles of antiquarians and philologists, 
 including John Aubrey, Thomas Blackwell, Robert Wood, Robert Lowth and 
 others, during the seventeenth and eighteenth centuries in the 
 construction of modernity, or rather construction of Other as opposed to 
 the civilized, intellectual and authoritative modern man. Antiquarians 
 contributed to the portrayal of the past as vulgar, ignorant, and lacking 
 sophistication, and linked orality with the major vehicle of 
 conservatism.  In turn, orality is also assigned to the domain of women 
 through old songs and other speech genres and activities. Therefore, 
 Bauman and Briggs (B & B hereafter) point out that language of modernity 
 is gendered and temporalized.
 
 In Chapter four, the construction of the Ossian epic by MacPherson and the 
 subsequent analysis of the epic by Hugh Blair against the backdrop of the 
 Scottish Enlightenment are examined. McPherson's entextualization of the 
 Ossian epic unfortunately involved reconstruction of the oral epic.  
 Blair's analysis of the epic as it was texualized by McPherson attempts to 
 link the epic with established textual reference, attributing to it some 
 characteristics of Homeric verses.
 
 Chapter five studies the language ideology of Johann Godfried Herder, a 
 German scholar of philology. In contrast to Locke's view of language, 
 Herder celebrates social dimension of language instead of demonizing 
 rhetoric, orally transmitted culture, and ambiguity as the enemy of 
 reasoning that is necessary for clarity of thought. His romantic 
 nationalism idealizes the oral texts of common people as the essence of 
 their culture.  The idealization, however, casts the people's language 
 into the past under the rubric of 'tradition'.
 
 Chapter six interprets the entextualization process involved in the 
 Brothers Grimm work "Kinder und Hausem√§rchen", a collection of spoken 
 narratives told by the people, 'Volk'. Their claims of authenticity, 
 purity and fidelity of the written text are in fact ensured by their 
 efforts to select and edit the text in compliance with their imagining of 
 the nation and what constitutes tradition in the nation. Their 
 articulation of a language ideology that poses three developmental stages 
 of language depict poeticity in the light of the past and in the realm of 
 the disappearing tradition of the people, who cannot recognize the value 
 of the language themselves. B & B further interpret the commercial success 
 of the Grimms' publication in relation to other studies of modernism, 
 including the works of Pierre Bourdieu and Benedict Anderson.
 
 Chapter seven describes the works of Henry Rowe Schoolcraft on collections 
 of Ojibwe narrative texts. B & B point out that Schoolcraft believed in 
 the value of the stories as signs of intellect and creativity of the 
 native mind, and he followed Grimms' footsteps in editing some features of 
 the narrative to fit his idea of presentable texts on par with literary 
 texts he deemed important and valuable in the publishing market of the 
 time. Schoolcraft considered his collections to be windows into the mind 
 of the natives, and he cast himself in the role of the mediator of the 
 purified form of culture.
 
 Chapter eight is a critical examination of Franz Boas's works.  B & B 
 acknowledge that Boas advocated social justice, promoted cosmopolitanism, 
 aimed to expel xenophobia, and struggled against imperialism and 
 colonialism.  He believed that every language is unique and rejected the 
 evolutionary view of language and culture.  Nevertheless, like Herder and 
 the Grimms, Boas links tradition with culture, and therefore placed a 
 great emphasis on collecting texts in the native languages. In his view, 
 tradition contrasts with rationality of the modern world, and the carriers 
 of the tradition do not possess the ability to represent themselves in a 
 conscious, scientific and rational way. The distrust of the natives and of 
 their representations of their own cultures ensures inequality: as B & B 
 put it, "The difficulty is that the fundamental modernist move of claiming 
 consciousness and rationality for oneself and one's followers and denying 
 it to others was embedded deeply within the concept of culture that lay at 
 the heart of this project" (p.298).
 
 In the conclusion chapter, B & B discuss contemporary issues related to 
 the 'modern' view of language, including the English only movement in the 
 U.S., the controversies surrounding Ebonics and its role in education, the 
 United Nations' attempt to "protect(ing)and safeguard(ing) folklore", and 
 the UNESCO's recommendations for a similar goal.  The authors, however, 
 are determined not to give answers to the burning question of how can we 
 scholars be free from the filter of modernity and the reproduction of 
 inequality in our research.  Instead, B & B lays out several suggestions 
 for research practice.
 
 CRITICAL EVALUATION
 
 The volume is an impressive piece of scholarship whose contribution is to 
 integrate the study of language with the research on modernity in other 
 social science and humanities disciplines. It relates their project to key 
 works in the study of modernity, e.g., Anderson (1991), Z. Bauman (1987), 
 Chakrabarty (1992, 2000), Chartterjee (1993) and Latour (1993). It also 
 provides a perspective on the history of linguistics in a broader context 
 of intellectual history of the modern era.
 
 Although reading the critique of works that encompass a wide range of 
 disciplines and time periods was a challenging task at times, I enjoyed 
 reading B & B's focused arguments.  In particular I was struck by the 
 valorized yet devaluing meanings that were ascribed to oral narratives by 
 a number of thinkers who are discussed in the book.
 
 As I have mentioned earlier, B & B refuse to provide answers to the 
 question of how to avoid the danger of modernity, which is so pervasive 
 that it becomes very difficult to sort out. "It seems clear that two white 
 middle-class North American men are not in a position to dictate what 
 would constitute an enlightened position on language and tradition for all 
 readers of this book" (p. 316).  Instead, the authors offer six 
 suggestions for critical examination of research practice. I agree with B 
 & B that providing simplistic answers will not be wise. I wish, however, 
 the authors would examine contemporary approaches to anthropological and 
 linguistic research more extensively. For example, in what ways and how 
 successfully have the authors been able to circumvent the problems of 
 modernity in their own research projects?  The readers will benefit from 
 more discussions of applications of the wisdom that derives from the book.
 
 I believe the book is an important piece that provides the missing link 
 between language and politics of modernist culture.  It spells out the 
 role of language in our society, culture and research practice which is 
 deeply embedded in the shadow of modernity.
 
 REFEREBCES
 
 Anderson, Benedict. 1991[1983]. Imagined Communities: Reflections on the 
 Origin and Spread of Nationalism. Revised edition. London: Verso.
 
 Bauman, Zygmunt. 1987. Legislators and Interpreters: On Modernity, 
 Postmodernity and Intellectuals. Ithaca: Cornell University Press.
 
 Chakrabarty, Dipesh. 1992. Postcoloniality and the Artifice of History: 
 Who Speaks for Indian Pasts? Representations, 37:1-26.
 
 -----. 2000. Deprovincializing Europe. Princeton, NJ: Princeton University 
 Press.
 
 Chatterjee, Partha. 1993. The Nation and its Fragments: Colonial and 
 Postcolonial Histories. Princeton, NJ: Princeton University Press.
 
 Latour, Bruno. 1993. We Have Never Been Modern. Catherine Porter, trans. 
 Cambridge, MA: Harvard University Press. 
 
 ABOUT THE REVIEWER
 
 Noriko Watanabe teaches at Baruch College of the The City University of 
 New York. Her research interests include discourse analysis, oral 
 narrative, language ideology and Japanese naming practice.
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue