LINGUIST List 15.3307

Fri Nov 26 2004

Disc: New: Optimality Theory/Children's Speech

Editor for this issue: Naomi Fox <foxlinguistlist.org>


To post to LINGUIST, use our convenient web form at http://linguistlist.org/LL/posttolinguist.html.

Directory


        1.    Aubrey Nunes, Optimality Theory/Children's Speech



Message 1: Optimality Theory/Children's Speech

Date: 24-Nov-2004
From: Aubrey Nunes <aubreypigeonpostbox.co.uk>
Subject: Optimality Theory/Children's Speech


While OT has enjoyed great descriptive success in relation to 'end-state'
 or competent phonology, it seems to me less capable of explaining trends in
 children's speech. Because these trends have not been taught, it seems to me
 that they have to fall out, either from the theory of acquisition, or from
 the properties of the Articulatory/Perceptual interface - in terms of 'ease
 of articulation' or analogical or some other sort of mishearing. Some of
 these trends are asymmetric.
 
 Two asymmetries, noted by Cruttenden (1978) are:
 
 Fronting with Coronal context-freely replacing Dorsal in stops as
 overwhelmingly the commonest such process;
 
 Dorsal harmony in 'doggy' as [gogi] overwhelmingly commoner than
 coronal harmony.
 
 There is also Smith's (1973) 'puddle puzzle', with Dorsal again
 replacing Coronal, but this time in a way which seems to me disharmonic, in
 'puddle' as [pugal].
 
 In Nunes (2002) from two experiments with a total of 120
 normally-developing children up to the age of 8;6 I also found further
 asymmetries, such as:
 
 Metathesis in 'hospital' as [hostipal] the only articulator in any of
 the 120, very rarely labial harmony (in one child with a serious speech
 disorder), and coronal harmony, not at all, as far as I know;
 
 Disharmony in 'monopoly' as [manokali], as the only one step process I have
 ever observed involving the articulators in this word.
 
 Migration of the /s/ in 'spaghetti' to a position in the onset of the
 stressed syllable with the surface form almost always as [basketi],
 [psketi], or [sketi], with the mere reduction of the initial cluster as
 [sageti] or [pageti] seemingly very rare (I have never heard it);
 
 In 'soldier' the splitting of the affricate and the floating of the
 non-anterior property of its fricative edge into the onset of the
 stressed syllable to make the realisation a homonym of 'shoulder'
 rather than the reduction of the affricate, giving 'solder' (not in any
 of the 120, and otherwise rare);
 
 Typically coronal harmony in a set of cases including 'cardigan',
 'hippopotamus' and  'calculator' as [ka:didan], [hitapotamus] and
 [kaltalayta] where the domain contains two oral stops. matching in all
 respects  including ambisyllabicity, differing only in their articulator.
 
 In all of these cases, there is at least one possible alternative, seemingly
 at least as easy to say, which children either don't say or say only rarely.
 These asymmetries can be seen in normally developing children's speech from
 2;0 to 8;6, as well as in disordered phonologies. On independent grounds, it
 is surprising to find asymmetries in errors.
 
 Not speculating on whether these errors are at the point of lexicalisation
 or in the speech production system, the asymmetries as a set are not easily
 or plausibly attributable to A/P interface effects.
 
 This leaves only the theory of acquisition.
 
 In every case, there may a description of the process in terms of
 Descriptive Faithfulness or some other constraint. But this does not
 explain why the process occurs where it does. For OT to account for
 asymmetries which have no reflex in competent phonology, it would seem
 necessary to  postulate constraints which are universally outranked,
 violating Pinker's 1984 Continuity criterion and the similar idea from
 Atkinson (1982).
 
 
 Atkinson, M. (1982) Explanations in the study of child language.
 Cambridge: Cambridge University Press.
 
 Cruttenden, A.  (1978) Assimilation in child language and elsewhere.
 Journal of Child Language   5:  373  -  378.
 
 Nunes, A. (2002) The Price of a Perfect System: Learnability and the
 Distribution of Errors in the Speech of Children Learning English as a First
 Language. PhD Thesis, University of Durham.
 
 Pinker, S. (1984) Language learnability and language development.
 Harvard: University Press.
 
 Smith, N. (1973) The Acquisition of phonology. Cambridge: University Press. 
 Linguistic Field(s): Phonology
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue