LINGUIST List 15.3497

Wed Dec 15 2004

Review: Syntax: Belletti (2004)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <naomilinguistlist.org>


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        1.    Sandra Paoli, Structures and Beyond: Volume 3: The Cartography of Syntactic Structures



Message 1: Structures and Beyond: Volume 3: The Cartography of Syntactic Structures

Date: 14-Dec-2004
From: Sandra Paoli <sandrathefreespirityahoo.co.uk>
Subject: Structures and Beyond: Volume 3: The Cartography of Syntactic Structures


EDITOR: Adriana Belletti 
 TITLE: Structures and Beyond 
 SUBTITLE: The Cartography of Syntactic Structures, Volume 3 
 SERIES: Oxford Studies in Comparative Syntax 
 PUBLISHER: Oxford University Press 
 YEAR: 2004
 Announced at http://linguistlist.org/issues/15/15-2273.html
 
 
 Sandra Paoli, Department of Italian, University of Cambridge, UK
 
 OVERVIEW
 
 This collection of papers results from a workshop held at the University 
 of Siena in the Autumn of 1999, which addressed the links and relations 
 between the so-called cartographic approach (the minute investigation of 
 the make-up of functional categories, aimed at providing the linguist with 
 an extremely fine-grained tool to capture the great language variation 
 witnessed) and the most recent innovations within the Minimalist Program, 
 the Antisymmetric approach as well as the facts brought to light by both 
 acquisition and neuro-psycholinguistic research.
 
 The papers deal with a range of topics and issues that are at first sight 
 unrelated: language acquisition, language pathology, language internal 
 mechanisms and operations as well as interpretability conditions. 
 Underlying them all, an investigation into fundamental aspects of the 
 theory of language: a research into the computational system per se and 
 its interaction with both linguistic (semantic interface) and extra-
 linguistic (cognitive) domains.
 
 Belletti identifies three main groups of contributions: those addressing 
 the mechanics of the computational system in both Minimalist and 
 Antisymmetric terms (Chomsky, Kayne, Starke), those operating within the 
 Cartographic approach (Cinque, Rizzi, Chierchia), and finally those 
 investigating the interaction of brain and language (Caramazza & Shapiro, 
 Mehler & Nespor).
 
 Chomsky's contribution proposes some innovative changes to the Minimalist 
 Program. He addresses both the internal structure of projections and the 
 operations allowed by the system. The main points of his contribution are 
 i) the elimination of the traditional distinction between Specifier and 
 Head: in line with the 'bare phrase' structure, elements are heads and 
 features are checked via a Head-to-Head (a probe and a goal, the latter 
 contained in the head's complement) relation; ii) movement is re-evaluated 
 as the 'internal' version of Merge, thus not an 'imperfection' of language 
 as previously assumed; iii) the introduction of the distinction between 
 weak and strong phases applying to the categories of vP and CP but not TP.
 
 Much in line with this approach is Starke's article, which focuses on the 
 [Spec, Head] relation: this is seen as unnecessary, and should be replaced 
 by the [Head, Complement] relation. The notion of Specifier is, in itself, 
 redundant, and causes gratuitous complexity in the computational system: 
 by ridding the system of it, a 'more homogenous state of affairs' (Starke, 
 266) is gained. Other properties naturally derive from the elimination of 
 Specifiers, in particular the system is left with the operation Merge, and 
 the presence of an identificational tool for the new time just created, a 
 sequence of functional projections.
 
 The chapter by Kayne is an interesting combination of the Minimalist 
 notions of probe and internal Merge and the derivations typical of the 
 Antisymmetry approach, such as remnant movement. Focusing on the French 
 preposition 'à' that appears in causative and double object constructions, 
 Kayne concludes that it is indeed a preposition, but that it does not form 
 a constituent with the following DP. The analysis is then extended to the 
 case of prepositional complementisers and the following IP: the structure 
 is derived by having the whole IP raising into the Specifier position of 
 the complementiser projection.
 
 Cinque's chapter exploits and further investigates the adverb hierarchy 
 identified in his (1999) book and applies it to the so-called 
 Restructuring constructions in Italian. Claiming that restructuring verbs 
 are 'functional verbs', in other words the overt realisation of those 
 functional heads whose Specifiers are filled by adverbs, Cinque argues 
 that the clause in which they occur is a single clause, and not two as 
 previously assumed. The investigation, in turn, provides further support 
 for his (1999) structure, as well as an effective example of its 
 application.
 
 Locality is the focus or Rizzi's contribution, understood as the 
 restriction that core linguistic relations must be satisfied in the 
 smallest domain possible. Elaborating on his (1990) formulation of 
 Relativised Minimality, Rizzi proposes a typology of positions within the 
 left periphery, refining its (1997) split-CP proposal, which 
 differentiates between argumental, modificational and quantificational 
 elements. A binary +/- value for these features is adopted, which 
 specifies wh-elements, quantifiers, focalised phrases as well as 
 topicalised phrases. These score a value negative for all the above 
 features, a specification which captures their different behaviour.
 
 Chierchia turns to the interaction between syntax and pragmatics, 
 considering Scalar Implicatures and polarity phenomena. Because of their 
 similarity, the two phenomena seem to governed by uniform principles; at 
 the same time they are also very different with respect to the influence 
 locality has on them, suggesting that they are, in essence, two very 
 different things. By invoking a phrase-by-phrase computing of implicatures 
 along side with truth conditions, and not a sequential process that sees 
 the latter being computed before the former, Chierchia is able to 
 reconcile the two opposing characteristics.
 
 Evidence from aphasic patients is the starting point of Caramazza and 
 Shapiro's article. The series of experiment that they report show how, at 
 the phonological level, the difference between verbs and nouns seems to be 
 a primitive one, encoded in the cognitive module specific to language. 
 This could be reflected both in the way information is stored in the brain 
 but also in the way it is computed at the morphosyntactic level, where 
 verbs and nouns are clearly treated differently.
 
 Mehler and Nespor address the important issue of the setting of parameters 
 in language acquisition, more specifically, how children can make sense of 
 the inconsistent input they are exposed to since birth. The evidence put 
 forward suggests that on the basis of the specific rhythm class their 
 first language belongs to, children seem to be able to derive the 
 phonological structure they will eventually use as well as information on 
 mean word length. Furthermore, rhythm seems to play an essential role in 
 the acquisition of both grammar and lexicon.
 
 CRITICAL EVALUATION
 
 This varied collection of papers is an invaluable contribution to 
 linguistic knowledge, drawing on very different and current issues in 
 linguistic theory. Furthermore, it also addresses a very important issue 
 that has not been tackled before: the contrast between the cartographic 
 approach and Minimalism. There is a clear conceptual distance in attitude 
 towards syntactic structure between the so-called cartographic approach 
 and the aims of the Minimalist Program. The validity and extent of this 
 distance can be evaluated by the reader in this collection of papers.
 
 The minute analysis of functional projections and their subsequent 
 decomposition into a myriad of semantically and syntactically distinct 
 positions clashes prima facie with the Minimalist tendency to reduce 
 syntactic structure to the bare minimum. Both are, nevertheless, concerned 
 with expressing syntactic information in a way that allows it to be 
 interpretable at the interface and give raise to appropriate semantic 
 interpretations. This is the fundamental aim behind identifying numerous 
 positions within the structure that accommodate elements distinct from one 
 another both syntactically and semantically, and behind the various 
 checking mechanisms that ensure that only features carrying a 
 [+interpretable] specification make it to the interface. Thus there is a 
 one-to-one connection between interpretable features in Minimalism and 
 functional projections in the cartographic approach.
 
 A difference which does not seem so easily reconcilable is the proposal by 
 Chomsky and Starke to eliminate the traditional distinction between 
 Specifiers and Heads and the relation between them, on which Principles 
 and Parameters has heavily relied. Within the cartographic approach the 
 [Spec, Head] relation is at the basis of agreement processes, and the 
 categorial distinction between Specifiers and Heads is exploited in 
 deriving different types of movement. Starke provides a practical 
 application of the new system, showing how ridding it of the notion of 
 Specifier can considerably simplify the structure. Agreement relations are 
 captured through binding occurring between head and complement. Given the 
 novelty of this idea, its further application to the phenomena that have 
 been explained exploiting the notion of Specifier is necessary in order to 
 be able to evaluate its strength as well its impact on the cartographic 
 approach.
 
 The very interesting result obtained in Caramazza and Shapiro's article, 
 i.e. that the distinction between verbs and nouns seems to be a primitive 
 one, encoded in the cognitive module, pose a challenge for current 
 morphology theories such as Halle and Marantz's Distributed Morphology 
 (DM). DM treats the distinction between verbs and nouns as the result of 
 the action of the computational system, not as an intrinsic property that 
 the elements carry with them when they are introduced in the syntactic 
 structure. At this level, they are all undistinguished neutral roots. The 
 evidence brought forward by psycholinguistic research is the linguist's 
 window on the way the brain functions, and its contribution must be 
 reflected in the theory of language being developed. Further research is 
 clearly needed to see the extent to which DM needs to change to 
 accommodate such insights.
 
 In conclusion, the papers in this collection offer points of reflection on 
 the theoretical system, as well as bringing forward interesting data. They 
 are not aimed in particular at the student first approaching Linguistics, 
 as they require familiarity with a variety of theoretical as well as 
 empirical issues. They nevertheless offer an invaluable example of these 
 different approaches at work, which will certainly inspire students and 
 more experienced linguists alike.
 
 REFERENCES
 
 Cinque, Guglielmo (1999) Adverbs and Functional Heads. Oxford University 
 Press. 
 
 Halle, Morris and Alex Marantz (1993) 'Distributed Morphology'. In Kenneth 
 Hale and Samuel Jay Keyser (eds) The View from Building 20. MIT Press. 
 
 Rizzi, Luigi (1990) Relativized Minimality. MIT Press. 
 
 Rizzi, Luigi (1997) 'The fine Structure of the Left Periphery'. In Liliane 
 Haegeman (ed) Elements of Grammar. Kluwer. pp. 281-337 
 
 ABOUT THE REVIEWER
 
 Sandra Paoli is a researcher at the University of Cambridge, UK. Her 
 interests lie within Romance linguistics, Italian dialectology in 
 particular.
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