LINGUIST List 15.3522

Sat Dec 18 2004

Review: Sociolinguistics: Greenberg (2004)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <naomilinguistlist.org>


What follows is a review or discussion note contributed to our Book Discussion Forum. We expect discussions to be informal and interactive; and the author of the book discussed is cordially invited to join in. If you are interested in leading a book discussion, look for books announced on LINGUIST as "available for review." Then contact Shiela Collberg at collberglinguistlist.org.

Directory


        1.    Matthew Ciscel, Language and Identity in the Balkans



Message 1: Language and Identity in the Balkans

Date: 17-Dec-2004
From: Matthew Ciscel <ciscelmccsu.edu>
Subject: Language and Identity in the Balkans


AUTHOR: Greenberg, Robert D.
 TITLE: Language and Identity in the Balkans
 SUBTITLE: Serbo-Croatian and its Disintegration
 PUBLISHER: Oxford University Press
 YEAR: 2004
 Announced at http://linguistlist.org/issues/15/15-526.html
 
 
 Matthew H. Ciscel, Department of English, Central Connecticut State 
 University
 
 Language often plays a central, symbolic role in ethno-national 
 movements and conflicts.  The movements and conflicts that have 
 arisen from the collapse of state communism in Eastern Europe are no 
 exception.  Indeed, language has played a central role in many recent 
 conflicts in the region, from Estonia to Moldova and Chechnya to 
 Yugoslavia.  Among these, the catastrophic disintegration of 
 Yugoslavia stands out for the conflict's brutality and the region's 
 proximity to Western Europe, for which World War II remains a strong 
 warning against the dangers of ethno-nationalist extremism.  The role 
 of language in this and other such conflicts, however, remains 
 understudied.  Robert Greenberg's monograph begins to correct this 
 deficiency by providing a detailed and insightful exploration of the 
 struggles over language that have been intertwined with the military, 
 political, and diplomatic conflicts in the successor states of the former 
 Yugoslavia.
 
 SUMMARY
 
 The brief introductory chapter begins with an anecdote of the author's 
 visit to the grave of Ljudevit Gaj, a nineteenth century Croat language 
 reformer recognized as one of the founders of the unified Serbo-
 Croatian language.  A series of other short and engaging illustrations 
 from the author's fieldwork are then followed by an outline of goals 
 and a cursory discussion of relevant literature regarding the ex-
 Yugoslav sociolinguistic context.  As the author points out, the 
 study "fills an important gap in Balkan studies" in that it "addresses 
 specific controversies surrounding the four successor languages to 
 Serbo-Croatian: Serbian, Montenegrin, Croatian, and Bosnian" (3).  
 Methodologically, the book draws on vast primary sources, primarily 
 published grammars, newspaper articles, and conference 
 proceedings, and approaches the processes of language 
 standardization and national identity formation from a macro-social 
 perspective, i.e. from the point of view of language specialists, 
 politicians, and other elites.  The introduction ends with a discussion 
 of whether Serbo-Croatian is or ever was a language.  With reference 
 to Kloss's (1978) classic distinction between Abstand and Ausbau 
 processes of establishing language status, Greenberg draws a 
 connection between the uncertain status of standardized forms of 
 Serbo-Croatian and the central political role of language differences in 
 the region.  Indeed, the language status issue is primarily political 
 (Fasold 2004).
 
 The second chapter explores the history and status of the unified 
 Serbo-Croatian language in greater detail.  After a discussion of 
 models for unified languages, the chapter delves into an overview of 
 the major stages of language unification in Yugoslavia from the 
 Literary Agreement of 1850, which established a version of the 
 Dubrovnik dialect as a common standard, to the Novi Sad Agreement 
 of 1954 that established a pluricentric unity, foreshadowing the 
 splintering of languages that has paralleled the socio-political 
 splintering of Yugoslavia.  Also covered in this chapter are the 
 empirical dialect differences that exist across the region (but, notably, 
 do not coincide with political boundaries), the struggle over alphabets 
 and spelling norms, and the difficult issue of lexical borrowing and 
 purification.  As throughout the subsequent chapters, a table of key 
 dates at the end of the chapter (p. 55) summarizes the main events in 
 the development and demise of the unified language.
 
 Each of the next four chapters, making up the bulk of the book, focus 
 in on each of the four successor languages of Serbo-Croatian.  The 
 first, in chapter 3, is Serbian.  As the political center of the former 
 Yugoslavia, Serbia inherited many of the language planning problems 
 from Serbo-Croatian.  For instance, as Greenberg explains, the 
 Serbian language is still split between the two main dialects of Serbo-
 Croation: the western, ijekavian dialect and the eastern, ekavian 
 dialect.  Serbian also must still come to terms with two alphabets, 
 since many minorities in Serbia and Montenegro know only the Latin 
 script.  The struggle between varieties of Serbian nationalism and 
 pluralism has been played out, in part, through the medium of 
 language debates.  The result has been a "unified Serbian language 
 in its current fractured form [that] will be subjected to still more 
 emotional debates and controversies, but little linguistic change in 
 practice" (87).  As such, Serbian remains, structurally and status-wise, 
 the most direct descendant of Serbo-Croatian.
 
 The fourth chapter, "Montenegrin: A mountain out of a mole hill?", 
 explores the establishment of the most controversial of the successor 
 languages.  Greenberg lays out the political motivations for the split 
 from Serbian, explaining in detail the structural and historical 
 justifications for a separate language.  Montenegrin is based on 
 dialectal differences from the dominant ekavian dialect of central 
 Serbia and the distinct literary tradition in Montenegro.  Specific 
 features of the ijekavian dialect base and divergent spelling norms are 
 discussed and outlined with clear examples.  Greenberg concludes 
 that the status of Montenegrin as a distinct language will depend 
 greatly on the scheduled 2006 referendum on political independence 
 in Montenegro.
 
 Chapter five, which focuses on Croatian, explains the deep historical 
 roots and relative unity of the Croatian standard.  Greenberg also 
 illustrates the purist and nativist tendencies in defining the new 
 standard, as Croatian distances itself from Serbo-Croatian.  These 
 tendencies have led to disputes regarding the use of foreign borrowed 
 words and the establishment of new orthographic norms.  The chapter 
 concludes by pointing to the potential for more tolerant approaches to 
 language purism as tensions between Croatia and Serbia deflate.
 
 Chapter six covers the last of the successor languages, "Bosnian: A 
 three-humped camel?"  Based on the urban dialects of the Bosniac 
 (read Muslim) population, the emerging standard distinguishes itself 
 structurally by its greater number of borrowed words from Turkish and 
 Arabic and a few small phonological features like greater use of 
 initial /h/.  In addition, Greenberg provides details of the political effort 
 to create Ausbau, i.e. to legitimize the existence of a distinct Bosnian 
 standard that is more than a compromise between the Serbian and 
 Croatian that are also widely spoken in Bosnia-Herzegovina.  As the 
 author points out, the recognition of standard Bosnian not only 
 legitimizes the existence of the Bosnian state, it also ironically 
 weakens that state by driving its three ethno-political factions 
 (Bosniacs, Croats, and Serbs) further apart.
 
 Finally, the short concluding chapter summarizes the major events in 
 the splintering of Serbo-Croatian and the key issues that have arisen 
 from the establishment of the four successor languages.  Greenberg 
 also looks to the future of ethno-linguistic conflict in the region, 
 concluding that, within a generation or two, the descendants of Serbo-
 Croatian speakers perhaps "will not be able to understand one 
 another any longer" (167).  In essence, the experiment of south Slavic 
 linguistic unification will likely have failed, along with the political 
 unification.  This final chapter is followed by two appendices 
 (containing the texts of the 1850 Literary Agreement and the 1954 
 Novi Sad Agreement), a list of works cited, and a useful index.
 
 EVALUATION
 
 Although the book is very well written and fills an important gap in 
 Balkan studies, there are two weaknesses that warrant comment.  The 
 first concerns the presentation of phonological and orthographic data 
 for the four successor languages.  Despite the many examples and 
 clear use of tables, the presentation of this data is often obscured by 
 lack of clarity in orthographic differences across the languages and in 
 phonological representations.  Many readers would have greatly 
 benefited from a key or appendix that provided a comprehensive 
 guide to the spelling norms across the four varieties.  In addition, the 
 phonological information, although written in the slanting brackets 
 commonly used to represent phonemes, did not clearly follow a 
 particular standard, such as the International Phonetic Alphabet.  
 These shortcomings could make the examples and some of the 
 related ideas less accessible to readers who are not specialists in 
 Slavic linguistics or who are not native speakers of English.  Even so, 
 this concern is relatively minor and likely would not impact the general 
 understanding of the book's main points.
 
 A somewhat greater shortcoming is the relatively narrow scope of the 
 discussion in the book.  For instance, although the title suggests 
 otherwise, the book never discusses the relevance of language and 
 identity issues in the former Yugoslavia to other conflict zones in the 
 Balkans (Turkish in Greece, Hungarian in Transylvania, Russian in 
 Moldova) or in other parts of the world (Western Europe, South 
 America, West Africa, etc.).  In addition, language and identity are 
 construed from a strictly macro-social point of view, focusing on 
 Fishman's (1999:161) notions of ethnic identity as reflected in 
 language policies and elite constructs of ethnicity.  There is no 
 discussion of micro-social notions of identity, for instance among 
 individual language users in specific interactional contexts, which has 
 been the focus of much recent research on language and identity 
 (Laitin 1998, Jaffe 1999, Kroskrity 1999, Joseph 2004, among 
 others).  Relatedly, greater inclusion of the author's ethnographic 
 observations, like those in the introduction, would have fleshed out the 
 practical implications of many of the elite movements and conflicts that 
 were described in such thorough detail.  Finally, a more detailed look 
 at how language issues were or were not integrated into the analyses 
 of traditional histories of Yugoslavia's demise (such as Bennett 
 1995:25-26) might have also provided the reader a broader 
 understanding of the relevance of the book's contents.  In sum, this 
 reader would have liked to see greater exploration of relevant 
 secondary literature from a broader range of theoretical and regional 
 perspectives.
 
 These minor criticisms aside, the book is a coherent, detailed, and 
 original contribution to scholarship in South Slavic studies, Balkan 
 studies, sociolinguistics in general, and the intersection of language 
 and identity, in particular.  It is highly recommended reading for 
 anyone interested in the Balkans or in issues of language and 
 identity.  The many examples from primary sources and the clear 
 writing style make the book accessible and relevant to a wide range of 
 readers.  Finally, the book meets its primary goal of explaining and 
 illustrating the often misunderstood motivations and mechanics of 
 Serbo-Croatian's disintegration.
 
 REFERENCES
 
 Bennett, Christopher. 1995. Yugoslavia's Bloody Collapse: Causes, 
 Course and Consequences. New York: New York University Press.
 
 Fasold, Ralph W. 2004.  subtle linguistic science: The social 
 construction of `a language.' Ms.
 
 Fishman, Joshua A., editor. 1999. Handbook of Language and Ethnic 
 Identity. Oxford: Oxford University Press.
 
 Jaffe, Alexandra. 1999. Ideologies in Action: Language politics in 
 Corsica. Berlin: Mouton de Gruyter.
 
 Joseph, John. 2004. Language and Identity. Houndmills: Palgrave 
 Macmillan.
 
 Kloss, Heinz. 1967. Abstand languages and Ausbau languages. 
 Anthropological Linguistics 9, 29-41.
 
 Kroskrity, Paul V., editor. 1999. Regimes of Language: Ideologies, 
 polities, and identities. Sante Fe: School of American Research Press.
 
 Laitin, David D. 1998. Identity in Formation: The Russian-speaking 
 populations in the near abroad. Ithaca: Cornell University Press. 
 
 ABOUT THE REVIEWER
 
 Matt Ciscel has an M.A. in German from the University of Iowa and a 
 Ph.D. in Linguistics from the University of South Carolina, Columbia.  
 His research focuses on language and identity in the ex-Soviet 
 Republic of Moldova.  As an assistant professor at Central 
 Connecticut State University, he teaches courses in sociolinguistics, 
 the history of the English language, ESL methodologies, and world 
 Englishes.
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue