LINGUIST List 16.112

Sun Jan 16 2005

Review: Lang Acquisition: Williams & Lukin (2004)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <>

What follows is a review or discussion note contributed to our Book Discussion Forum. We expect discussions to be informal and interactive; and the author of the book discussed is cordially invited to join in. If you are interested in leading a book discussion, look for books announced on LINGUIST as "available for review." Then contact Sheila Collberg at


        1.    Derek Irwin, The Development of Language

Message 1: The Development of Language

Date: 14-Jan-2005
From: Derek Irwin <>
Subject: The Development of Language

EDITORS: Williams, Geoff; Lukin, Annabelle
 TITLE: The Development of Language
 SUBTITLE: Functional Perspectives on Species and Individuals
 SERIES: Open Linguistics Series
 PUBLISHER: Continuum International Publishing Group Ltd
 YEAR: 2004
 Announced at
 Derek Irwin, English Programme, York University.
 This collection presents theories of language development along two 
 temporal scales: the phylogenetic (evolutionary) and the ontogenetic 
 (individual life-span).  While these two perspectives are obviously distinct, 
 several of the papers presented here argue convincingly for the inter-
 relation of theoretical approaches to them.  The other axis upon which the 
 approaches depend is that of the material versus the semiotic; it is again the 
 inter-relations between these two which distinguish a unique perspective.  
 Lukin and Williams point out in their introduction, "Emerging Language," 
 that the texts were predominantly conceived through a "'linguistic' 
 orientation...not simply that language is _used_ to make meaning, but that 
 it is _organized_ as a meaning-making system."(1, emphasis in original).  
 This approach, stemming from Halliday's description of "Language as a 
 Social Semiotic"(1978), thus categorizes the broader approach of this 
 collection as Systemic Functional Linguistics (SFL).  However, the strong 
 influences from such diverse fields as primatology, paleobiology, 
 psychology, and critical pedagogy turn this text into something of 
 a "transdisciplinary conversation" (Halliday: 15 this volume).
 As Lukin and Williams also point out (3), because language is 
 simultaneously engaged in both the semiotic and the material, the 
 complement to this position is that language and the brain are the products 
 of 'co-evolution', or 'co-construction' (cited from Deacon 1997; Baltes and 
 Singer 2001; Halliday 2002a; also explored by Matthiessen, this volume).  
 Avenues exploring and arguing for the results of this co-evolutionary 
 process here are primary language development in human children and 
 that of certain primates, as well as classroom learning from the first and 
 second-language perspectives.  What ties all of these together is the 
 process which Halliday calls "Learning How to Mean" (1975).  In fact, this is 
 the key to the title of the present volume, for unlike other approaches which 
 perceive language as something to be "acquired", the SFL perspective is that 
 language is "developed", although once again the term "co-evolved" could 
 perhaps be used.  
 Ch. 2
 We begin with Halliday's "On Grammar as the Driving Force from Primary to 
 Higher-order Consciousness."  This paper continues Halliday's exploration 
 of language development in infants, stemming from his longitudinal study 
 of his son, Nigel in "Learning How to Mean" (1975).  In broad strokes, the 
 theory rests on an infant going through three major phases of language 
 development: the first is the creation of an independent communication 
 system termed a "protolanguage," the second is a transition into the adult 
 language, and the third is the wholesale development of the adult language 
 and the abandonment of the protolanguage.  Each stage is marked by the 
 use of more advanced linguistic functions, such as "regulatory" 
 or "interactional".  One of the more interesting additions in this paper is a 
 discussion on "the nature of the protolanguage in relation to the human 
 body."(23)  Language development is tied in with an infant's physical 
 interaction and orientation within his or her environment; in other words, 
 motility engenders advances in the dimensional demands of the semiotic 
 system.  This is similarly tied in to our evolution; in the process of learning 
 how to walk, "The moving body has undergone a revolutionary change, 
 leaping over hundreds of generations of biological evolution."(24)  By the 
 addition of this "bodily environment" to that of the "ecosocial" and that of 
 the brain, Halliday has lost such hedges as that present in his earlier 
 work: "When we examine how a child learns the linguistic system from the 
 functional standpoint, we get a picture which _could_ be a picture of how 
 human language evolved,"(1978: 53, emphasis in original).  This tri-stratal 
 view of the protolanguage in turn sets up for the emergence of grammar 
 within what Halliday calls "the grammar brain" (34), which functions in the 
 ecosocial environment in that "it _construes_ the eco, whereas it _enacts_ 
 the social." (35)  Painter later elaborates and emphasizes this point. 
 Ch. 3
 Matthiessen provides us with a mirror image of this theory of co-evolution 
 in "The Evolution of Language: A Systemic Functional Exploration of 
 Phylogenetic Phases." This is based within a "cosmogenetic" perspective, 
 which has led to looking at language as a "particular kind of complex 
 adaptive system in the context of the evolution of complex adaptive human 
 systems in general."(82)  In essence, the three phases of infant language 
 development are applied to language evolution; this rests on the notion 
 that the development of registers in language are the indicators of 
 unidirectional change, and that "we can infer aspects of the evolution of 
 language based on the evolution of registers that we can correlate with 
 socio-cultural evolution."(46)  What is, of course, the vital basis to this 
 theory is that "each stage of development is functional in its own right; it 
 shows how more complex semiotic patterns develop out of existing 
 ones...and it shows how the human potential to mean increases in the 
 course of development."(48)  From this is postulated a model whereby 
 language evolved according to organizational complexity from bistratal to 
 tristratal, based on the emergence of the lexicogrammar within the content-
 expression planes.  This model is then applied against both biological and 
 social evolution, including the phased evolution of the mind based on 
 Mithen's (1996) model.  An intriguing figure in light of the next two articles, 
 (3.8: 76) is a result of superimposing the three phases of development onto 
 a figure from Mithin (1996: 12) which looks at the mean brain volume of 
 primates over time.  This places the mean brain volume for chimpanzees 
 and gorillas into the same range as that of Australopithecines circa 3 
 million years ago: the same era where Matthiessen locates our evolutionary 
 Ch. 4
 The next article, by Taglialatela, Savage-Rumbaugh, Rumbaugh, Benson, 
 and Greaves, entitled "Language, Apes and Meaning-Making," works as an 
 argument that the labeling of primate communication as "protolanguage" is 
 not doing justice to the complexity of the communication being employed 
 by some apes in captivity.  It does this by exploring a 'Theory of Mind' 
 (ToM), or "the ability to attribute mental states to others" (94), in both 
 human children and non-human primates.  While the results from 
 numerous studies are often contradictory in their implications of ToM in 
 non-humans, the authors postulate that this is because the apes involved 
 are actually demonstrating cognitively complex behaviours, and that often 
 negative results can be attributed to the numerous difficulties of cross-
 species communication.  A couple of points are thus important here: have 
 the apes been exposed to language from an early age and in a 'natural' 
 environment?  And are the human interactants consistently treating their 
 utterances as "intentional actions in a connected series of events"? (100) 
 The latter question is one which has been embedded in the experimental 
 process itself ever since the cueing of animals such as Clever Hans was 
 revealed (related here from Pfungst 1965).  By insisting that there be no 
 chance of cueing in testing the linguistic abilities of non-humans, it can be 
 conclusively shown that bonobos such as Kanzi have impressive levels of 
 English comprehension.  However, "there is a very high price to be paid for 
 decontextualization, since it does violence to the way language is learned 
 and used, in both inter-species and intra-species communication."(106)  
 The greatest violence, then, is in the vast under-estimation of non-human 
 species' abilities.
 Ch. 5
 Thibault's article, "Agency, Individuation and Meaning-making: Reflections 
 on an Episode of Bonobo-Human Interaction," is a close reading of 10 
 seconds between Sue Savage-Rumbaugh and another bonobo, 
 Panbanisha.  The episode in question is one which does not make use of 
 spoken communication, relying instead on the modalities of posture, 
 movement, gaze, and gesture, as they pertain to Panbanisha's use of a 
 lexigram keyboard familiar to both her and Savage-Rumbaugh.  Thibault 
 argues here that a move such as pointing is "co-contextualized with other 
 semiotic resources" in the sense that it "is a dialogically organized and 
 coordinated act."(117)  Thus, since Panbanisha is operating as a self-
 organized individual with agency, and Savage-Rumbaugh interprets her as 
 such, this interaction clearly demonstrates an example of meaning-making 
 which goes beyond the merely indexical.
 Ch. 6
 Painter also demonstrates the importance of the self, albeit that of human 
 infants, in "The 'Interpersonal First' Principle in Child Language 
 Development."  Those familiar with SFL will recognize the Interpersonal as 
 one of the metafunctions of language, the other two being the Ideational, 
 with its Logical and Experiential functions, and the Textual.  Here Painter 
 reminds us that "we need to understand 'interpersonal' as including not 
 only the 'inter' (between persons) but the 'personal' (attitudinal or 
 emotional) aspects of the term."(138)  This is because of the nature of the 
 protolanguage: it is not representing items in the Experiential sense, but 
 rather providing appraisal of experience.  An argument in favour of this 
 point of view is that the final function developed in infant language is that 
 of the informative; describing something using only language is a difficult 
 concept, although in adult terms it is by far the most common use.  It is 
 therefore falls to reason that "in the SFL development case studies...various 
 grammatical resources within the ideational metafunction were first used by 
 the child in contexts where it was the interpersonal negotiation with the 
 addressee that was principally at stake, not the referential domain 
 itself."(144)  The fact that language is typically constructed via dialogue with 
 a linguistically superior caregiver makes "the co-ordination of minds"(148) 
 of the utmost importance, and this is most certainly an interpersonal act.
 Ch. 7
 Hasan's "The World in Words: Semiotic Mediation, Tenor and Ideology" has a 
 somewhat different strategy, in that it concentrates not on the infant's 
 language development, but on the adult's modeling of language.  It is 
 through this that adults "define, at least initially, the child's world, giving it 
 the power of 'reality' and the attraction of new possibilities."(159)  It is 
 therefore important to concentrate not on specialized knowledge or 
 processes, but rather on the mundane construction of the entire picture 
 found within everyday talk, again emphasizing the role of dialogue as 
 semiotic mediation.  Over time, it becomes obvious that knowledge can be 
 replaced or discarded, "but the mental disposition and the sense of social 
 identity that the adult's discourse develops in the child is something that 
 requires extraordinary circumstances to diverge from its established 
 course."(174)  It is this social positioning which leads us into SFL's Tenor 
 context, as well as "an account of the co-genesis of language and 
 society,"(175) itself a kind of microcosm earlier accounts of co-evolution.
 Ch. 8
 Meares and Sullivan's "Two Forms of Human Language" demonstrates what 
 they believe to be a uniquely human form of identity evolution: all primates 
 have a form of "I", but only the higher forms have a "me" that can be 
 recognized as the self in a reflection, and "only humans, we suppose, have 
 developed the experience of 'myself',"(184) which is the stable self-identity 
 as in the example "I was not myself yesterday."  In the same way that 
 children increase the functional capacities of their language in an emulation 
 of evolution, children begin with only Social Speech, and it is through 
 symbolic play that a child develops the capacity to form Inner Speech.  Here 
 is created "an embryonic narrative of self, which becomes increasingly 
 complex."(188)  From this point on, language is coordinated between the 
 two language forms: for example, stream-of-consciousness literature 
 reflects a heavy leaning towards the characteristics of Inner Speech, while 
 legal documents are likewise biased towards Social Speech.  In constructing 
 a more empirically measurable idea of 'self', Meares and Sullivan are hoping 
 to be able to test hypotheses such as a stunted 'self' being evident in 
 borderline personality disorders.
 Ch. 9
 Gibbons' "Changing the Rules, Changing the Game: A Sociocultural 
 Perspective on Second Language Learning in the Classroom" is an 
 exploration of the unstated 'rules' which in and of themselves define the 
 activity; her analogy is to the game of chess, where if the rules are changed 
 the game can continue, but it is no longer 'chess.'(196-7)  Since classroom 
 discourse uses a different and more difficult register than other social 
 contexts, what are the implications in the dialogue of those who are not 
 only trying to operate in the new register, but are also trying to develop 
 proficiency in a second language?  What Gibbons finds is that the traditional 
 classroom discourse rules of 'IRF' or 'IRE' (Initiation, Response, 
 Feedback/Evaluation) are subtly altered in a second language setting to 
 enable for difficulties in the specialized vocabulary to make room for 
 equivalency words taken from another register, for example alternating the 
 terms "sticking" and "pushing away" with "attracting" and "repelling" in a 
 discussion of magnets.(203-4)  Thus "the kind of register 'meshing' that 
 results in a 'hybrid' a significant factor in the successful 
 development of new academic registers with young second language 
 learners."(206)  The 'game' itself has also altered in the sense that it is now 
 designed to not only pass on grade-school science content, but the 
 linguistic knowledge necessary to discuss said content. 
 Ch. 10
 Butt's "How Our Meanings Change: School Contexts and Semantic 
 Evolution" examines the increasing semantic complexity which the 
 apprenticeship of school reinforces on a path to critical abstraction.  In 
 order to do this, abstractions must not only be "'naturalized' into a 
 recognizable type of _local_ knowledge,"(236, emphasis in original) but the 
 workings of the system must be opened so that the system itself is 
 apparent.  Thus the work of the teacher is not the task of filling empty 
 vessels, but simultaneously displacing previous assumptions as well as 
 demonstrating the 'evolutionary' process itself: our 'cultural DNA'. 
 Ch. 11
 A blueprint for achieving Butt's classroom goal can be found in 
 Williams' "Ontogenesis and Grammatics: Functions of Metalanguage in 
 Pedagogical Discourse," which takes a closer look at the potential use of 
 self-reflexivity in the language system in schools, 'grammatics' being to 
 grammar what 'linguistics' is to language (from Halliday 2002b: 385-6).  
 Williams follows Vygotsky's (1986) argument that although the study of 
 grammar is somewhat useless, it nevertheless contributes to the mental 
 development of the student.  He then explores how SFL can introduce 
 concepts of grammatics without recourse to simple lists of word classes.  
 The basis is that "children require intellectual tools which enable them 
 literally to see grammatical features in relation to meaning-making 
 practices."(263)  This project is ultimately important as social semiotics 
 continues to evolve to greater levels of complexity, hence the ontogenesis 
 of these abstract relations is necessary for students to be able to operate 
 effectively within the ecosocial environment.
 The perspectives explored in this book make for a theoretically fascinating 
 read.  I was particularly interested in Matthiessen's direct comparison 
 between ontogenesis and phylogenesis; it is always of fundamental interest 
 in the field to ask where language comes from, not only within the 
 individual, but also in the social and evolutionary sense.  Mattheissen's "big 
 picture", while impossible to prove or disprove, is quite convincing due to 
 the demonstrated parallels of language taken alongside the biological and 
 cultural evolution of the human animal.
 Looking back to how we were, it is striking that others still may be so; it is 
 therefore striking to consider the abilities of non-human primates 
 operating in human languages.  Taglialatela et al continue to challenge 
 notions that there is some arbitrary 'great divide' between the human and 
 non-human worlds, providing an exhaustive number of critically-evaluated 
 studies as well as first-hand experience.  It is worth noting here how new 
 the human-bonobo culture actually is, and it is incredibly exciting to 
 consider where it still may go; as they point out, it is no longer a question of 
 _if_ apes have language, but to what extent symbolic systems are used.
 (106)  By taking an approach in which it is assumed a bonobo is using a 
 symbolic system, Thibault readily finds a wealth of examples within a 
 microscopic moment of interaction.  This does call into question the 
 concept of Meares and Sullivan that only humans have a conception of a 
 base self ("myself"); I suspect that bonobos which have been acculturated 
 into human society will demonstrate some form of this entity, although it 
 would be difficult to test for.  I look forward to further work using the 
 Theory of Mind to help settle this question.
 The work within pedagogy is similarly interesting in its revelation of the 
 potential of children to apprehend metalinguistic systems.  I was especially 
 struck by Williams' examples of the discussions a basis in SFL can spur 
 within a class of 11 year-olds; not only do they quickly learn and apply quite 
 sophisticated concepts, but the fact that it is all done through 'play' in 
 language leads to some very amusing moments, such as the child who 
 deliberately identifies the multi-word Process 'throw up' as 
 a 'reprocess.'(258)  
 Overall, this text provides stimulating perspectives on language origins and 
 development.  Anyone interested in these issues from a functional 
 perspective will find "The Development of Language" an excellent read. 
 Baltes, P. B. and Singer, T. (2001) "Plasticity and the Ageing Mind: an 
 Exemplar of the Bio-cultural Orchestration of Brain and Behaviour."  
 European Review 9.1, 59-76.
 Deacon, T. (1997) The Symbolic Species: The Co-evolution of Language and 
 the Human Brain.  London: Allen Lane, Penguin Press.
 Halliday, M. A. K (2002a) "Meanings, Wording and Context: Modeling 
 the 'Language Brain'."  Paper delivered to Brain Sciences Institute, RIKEN, 
 Tokyo, 2002.
 ---------- (2002b) "On Grammar and Grammatics," in On Grammar: 
 Volume 1 of the Collected Works of M.A.K. Halliday, ed J.J. Webster.  London: 
 ---------- (1978).  Language as a Social Semiotic: the Social Interpretation 
 of Language and Meaning.  London: Edward Arnold.
 ---------- (1975).  Learning How To Mean - Explorations in the 
 Development of Language.  London: Edward Arnold.
 Mithen, S. (1996).  The Prehistory of Mind: a Search for the Origins of Art, 
 Religion and Science.  London: Thames and Hudson.
 Pfungst, O. (1965).  Clever Hans, The Horse of Mr. Von Osten.  New York: 
 Holt, Rinehart and Winston.
 Vygotsky, L. S. (1986) Thought and Language.  Cambridge, MA: Harvard UP. 
 Derek Irwin is a PhD candidate at York University, Toronto.  His dissertation 
 is on First Nations' loan words in early Canadian literature from an SFL 
 perspective.  Theoretical interests also include infant language 
 development, ESL learning strategies, multi-modal expression planes, and 
 human-bonobo language interaction.
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue