LINGUIST List 16.299

Mon Jan 31 2005

Review: Discourse Analysis/Appl Ling: Bhatia (2004)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <naomilinguistlist.org>


What follows is a review or discussion note contributed to our Book Discussion Forum. We expect discussions to be informal and interactive; and the author of the book discussed is cordially invited to join in. If you are interested in leading a book discussion, look for books announced on LINGUIST as "available for review." Then contact Sheila Collberg at collberglinguistlist.org.

Directory


        1.    Diana Yankova, Worlds of Written Discourse: A Genre-Based View



Message 1: Worlds of Written Discourse: A Genre-Based View

Date: 31-Jan-2005
From: Diana Yankova <yankovanlcv.net>
Subject: Worlds of Written Discourse: A Genre-Based View


AUTHOR: Bhatia, Vijay K.
 TITLE: Worlds of Written Discourse
 SUBTITLE: A Genre-Based View
 SERIES: Advances in Applied Linguistics
 PUBLISHER: Continuum International Publishing Group Ltd
 YEAR: 2004
 Announced at http://linguistlist.org/issues/15/15-1738.html
 
 
 Diana Yankova, Applied Linguistics Department, New Bulgarian University
 
 The purpose of the book is to address the relation, or rather the gap, 
 between the real and the ideal -- the actuality of written discourse in 
 academic, professional and institutional contexts, with its idealistic 
 representation in genre analysis. Its intended audience are linguists 
 interested in discourse and genre research, as well as practitioners teaching 
 a course on genre analysis.
 
 The book is divided into five sections: Overview, The world of reality, The 
 world of private intentions, The world of analytical perspectives, The world 
 of applications. The setting of what is to follow is provided by 
 the 'Overview', where terms such as 'discourse' are glossed. In a survey of 
 the historical development of discourse analysis the different approaches to 
 analyzing written discourse are viewed (discourse as text, as genre, as 
 professional practice, as social practice) as well as the different stages of 
 analysis (textualization, organization, contextualization). On this basis 
 Bhatia provides his conception of a multi-perspective model of discourse 
 which comprises four spaces: textual, tactical, professional, social space. 
 The two most important characteristics of the genre-based view of 
 language are the emphasis on conventionalized generic features on the one 
 hand and the observation that genres are dynamic, they develop and 
 change, on the other. The seeming discrepancy between these 
 contradictory and opposing features of genres and their implications and 
 corollaries are exploited in detail in the following sections. 
 
 The section "The world of reality" explores the function of disciplinary 
 knowledge with a view to a deeper awareness of genre-based variation in 
 academic and professional discourse and considers genres within and 
 across specific domains. Bhatia begins by elucidating the terms genre, 
 register, discipline, offering a neat and clear distinction. Registers are 
 defined on the specific configuration of the three contextual factors of field, 
 mode and tenor of discourse and represent the content; disciplines 
 manifest features of the subject matter and represent the language 
 associated with the content; and genres cut across disciplines and are 
 singled out on the basis of their communicative purpose. Different types of 
 variations are considered which testify to the fact that the relationship 
 between registers, specialist disciplines and genres is complex in that they 
 can overlap or contrast with each other. 
 
 Taking as example the genres of textbooks, lectures and cases, Bhatia 
 shows that although they all serve a common purpose in academic contexts 
 across disciplines they also display idiosyncratic disciplinary characteristics, 
 such as variation in knowledge structures and norms of inquiry, typical 
 patterns of rhetorical strategies associated with typical modes of 
 expression, specialist lexis, etc. These variations are contingent on the 
 discursive practices of the discipline, the disciplinary methodologies, and 
 the pedagogic tasks and activities deemed productive for particular 
 disciplines. 
 
 Bhatia subcategorizes domain-specific genres as comprising genre sets 
 (specific typical genres of a particular professional which are distinct, yet 
 intertextually linked), systems of genres (composed of all the interrelated 
 genres produced by all the participants in a professional activity) and 
 disciplinary genres (representative of a particular professional domain, such 
 as law or business). The concept of a genre colony is introduced as a 
 collection of genres within and across disciplines with a common 
 communicative purpose and considered primary members. It is also "a 
 process whereby generic resources are exploited and appropriated to 
 create hybrid (both mixed and embedded) forms, which may be considered 
 secondary members of the colony" (Bhatia 2004:58).
 
 According to what he terms 'generic values' (the combination of rhetorical 
 acts through which the communicative purposes of genres are realized, e.g. 
 description, evaluation, information, explanation) Bhatia differentiates 
 between primary and secondary members of genre colonies within and 
 across disciplinary domains. For example, in considering the colony 
 of 'promotional genres' he enumerates advertisements, promotional letters, 
 book blurbs, job application letters, reference letters, which although 
 displaying specific realizations demonstrate an overlap in communicative 
 purpose -- a common promotional purpose. Further, each genre can be 
 described at a lower degree of generalization, for instance, with 
 advertisements -- he distinguishes between print advertisements, TV 
 commercials, radio advertisements, etc. Secondary genres would be such 
 that have strong promotional concerns, for instance fundraising letters, 
 travel brochures, grant proposals, book reviews, film reviews, company 
 reports, annual reports, company brochures. Many such secondary 
 members can be primary in another colony. Bhatia gives further illustrations 
 within the genre colonies of 'academic introductions' and 'reporting genres' 
 making the observation that the mixing of private intentions with socially 
 recognized communicative purposes leads to appropriated, embedded, 
 mixed or hybrid forms of discourse (cf. Scollon et al 1999) and this is the 
 theme of the next section, 'The world of private intentions'.
 
 The discussion centers on the recent tendency of expert members of a 
 discourse community to adopt lexico-grammatical, rhetorical, discoursal 
 generic conventions from a particular genre in the construction of another 
 in order to communicate their private intentions, resulting in 
 the "colonization of one genre by the other by invading its integrity" (Bhatia 
 2004:87). This invasion of territorial integrity that materializes in the 
 appropriation of generic resources across conventional socio-rhetoric 
 boundaries is determined by the dynamic and interrelated spheres of 
 current academic, institutional and professional life. Such an omnipresent 
 and genre is advertising -- it has invaded several genres: academic, 
 corporate, political, journalistic and this corroborates Bhatia's claim that 
 informative functions are more likely to be colonized by promotional 
 functions than by any other since they are unlikely to create tensions (Bhatia 
 2004:89). Several mixed genres are in the process of 
 creation: 'infomercial', 'infotainment', 'advertorial', while others, such as job 
 application letters and philanthropic fundraising letters demonstrate 
 similarities with advertising in their communicative purposes, lexico-
 grammar, and their move structure.
 
 Although hybrid or mixed types of genres serving complementary 
 communicative purposes are more common, Bhatia gives evidence of 
 mixing of genres that serve conflicting or contradictory communicative 
 purposes. He exemplifies it with the joint declaration by Hong Kong/China 
 during Hong Kong's handover which comprises legislative intentions (to 
 provide solutions to future disputes) and the conflicting diplomatic 
 intentions (to promote mutual understanding and to defer difficult 
 decisions on contentious issues that might be resolved by means of 
 negotiations).
 
 Bhatia's concern is how expert writers manage to identify, compose, 
 interpret, use and exploit generic constructs in a socially accepted manner 
 despite such complex variations in the lexico-grammatical and discoursal 
 features of genres and in their interpretative strategies and expectations. 
 The explanation he puts forth is that they respect the generic integrity 
 which he defines as "a socially constructed constellation of form-function 
 correlations representing a specific professional, academic or institutional 
 communicative construct realizing a specific communicative purpose of the 
 genre in question (...) constructed in the context of the goals of the 
 professional or disciplinary culture it is often associated with" (Bhatia 
 2004:123). Generic integrity is defined by text-internal (contextual, textual 
 and intertextual) and text-external characteristics (discursive practices, 
 discursive procedures, disciplinary culture); it is "flexible, negotiable or 
 sometimes contested". The versatility of genres depends on dynamic 
 changes in the nature of a specific genre over time or on the contextual 
 factors that constrain the genre. An example of the former is the 
 advertorial, a hybrid from travel and tourism of the editorial and 
 advertisement, and of the latter -- the legislative provision. 
 
 A topical but still ill-defined and nebulous issue is how specialists acquire 
 professional expertise. Bhatia offers the term 'discursive competence' to 
 encompass the three levels of textual, generic and social competence and 
 defines professional expertise as comprising the following three key 
 elements: discursive competence, disciplinary knowledge and professional 
 practice. He reaches the conclusion that professional expertise is a complex 
 multidimensional concept requiring a correspondingly complex approach 
 in studying its constitution, composition and its acquisition by members of 
 the discourse community. Building on Swales' (1990) six characteristics of a 
 discourse community, Bhatia highlights the difference of focus in discourse 
 communities and communities of practice and at the same time proposes 
 that the two concepts be integrated without surrendering the strengths of 
 either.
 
 The next section, 'The world of analytical perspectives", proposes 
 methodology for a thorough and insightful analysis of written discourse. 
 Bhatia sees the main goals of genre analysis as follows:
 
 - to understand and account for the realities of the world of discourse
 - to understand 'private intentions' within professional genres
 - to understand individual, organizational, professional and social identities 
 constructed through discursive practices within specific disciplinary cultures
 - to understand how professional boundaries are negotiated through 
 discourse practices
 - to investigate language as action in socio-critical environments
 - to offer effective pedagogical solutions
 - to negotiate interactions between discourse practices and professional 
 practices
 
 These goals can be realized in relation to the concepts of space proposed 
 earlier in the book -- textual, socio-cognitive (tactical and professional) 
 and social, each allowing a different analytical perspective within Bhatia's 
 multidimensional perspective framework: textual perspective (genre as a 
 reflection of discursive practices of disciplinary communities), ethnographic 
 perspective (genres in action, grounded in narrated insightful experiences 
 of expert members of the community), socio-cognitive perspective, socio-
 critical perspective (historically and structurally grounded accounts of the 
 conditions under which genres are constructed and interpreted by 
 members of the discipline to achieve their typical goals). Bhatia provides a 
 detailed list of procedures for a multi-dimensional and multi-perspective 
 analysis of genre and exemplifies the methodology with a publisher's blurb. 
 It commences with a textual analysis and extends to the socio-cognitive 
 and socio-critical space, emphasizing areas of intertextuality and 
 interdiscursivity in order to go beyond the lexico-grammatical and 
 rhetorical resources into the use of the text in real life contexts and its 
 rhetorical performance.
 
 The last section, 'The world of applications', looks at the power of genre as 
 a means to draw the line between insiders and outsiders in disciplinary 
 communities. Bhatia emphasizes that one of the principal concerns in genre 
 theory is the study of the constraints on genre creation, the power it gives 
 to insiders of a discourse community and the way this power is exploited to 
 accomplish novel aims. Although generic forms demonstrate delicate 
 variation, they tend to observe the basic generic features. Bhatia illustrates 
 how disciplinary communities preserve the generic identity of their 
 discourse within academic and legal cultures. In this concluding section he 
 also discusses recontextualization of written discourse in the same or in 
 another language, canvassing for easification procedures that keep the 
 communicative purpose of the source text intact -- a concept and 
 procedure he suggested in previous work (Bhatia 1983). 
 
 In the last chapter of the book some considerations pertaining to applied 
 linguistics are discussed, namely: the extent to which pedagogical practices 
 should reproduce the real world of written discourse, how generic integrity 
 and generic creativity can be reconciled, and whether analytical procedures 
 should account for the full realities of the world of discourse. Bhatia 
 highlights important issues, conflicts, alternatives and prospects connected 
 with the development of language curriculum and methodology, 
 disciplinary conflicts, and analytical options, appealing for a shared vision 
 that corresponds to both the discourse community and the pedagogic 
 community. 
 
 Genre analysis has spawned a series of studies over the last 15-20 years 
 and has been widely used in the context of English for specific purposes 
 (ESP) as a link between the basic concerns of text and discourse analysis 
 and ESP needs, supplying a basis for elaborating materials for classroom 
 use, for syllabus design and needs analysis. Initially it was considered to be 
 tied with pedagogic concerns (cf. Dudley Evans 1987, Hyland 1992). Bhatia 
 argued for combining language insights with socio-cognitive and cultural 
 considerations in his 1993 book 'Analysing Genre: Language Use in 
 Professional Settings'. In the present book he argues again that these 
 factors contribute to genre construction, interpretation, use and 
 exploitation. The novelty in his approach is the attempt to move the focus 
 from a predominantly pedagogic direction to studying genres in their 
 professional and organizational contexts -- the real worlds of written 
 discourse. A different concept of genre thus follows -- it is not considered 
 as something pure with distinctly established boundaries and limits, 
 necessarily attributed to a specific discourse community. This tension 
 between mixing and embedding of genres and yet preserving their generic 
 integrity is the key to how professional expertise is acquired and this has 
 not been put forth in available literature. Researchers and practitioners 
 have not so far accounted for this intricacy of genres in such a 
 comprehensive and thorough manner as it is examined and presented in 
 the book. Bhatia considers genres in all their complexity: vertically as super-
 genres and sub-genres, horizontally as genre sets, and their interrelations 
 and relatedness to features of context. In order to become a competent 
 professional, one must take into consideration the integration of 
 disciplinary with discursive knowledge as well as the discursive practices in 
 professional contexts.
 
 Throughout the book Bhatia substantiates his claims by offering ample 
 illustrative examples. It is lucidly written and well-structured. I would have 
 preferred to see the author's definition of certain terms, such as 
 interdiscursivity, for example and also a better argued explanation for the 
 division of domain-specific genres into genre sets, genre systems and 
 disciplinary genres. There are a few repetitions and unexpected and 
 unnecessary changes in the I/we perspective. However, these are minor 
 issues and do not detract in the least from the values of the work.
 
 Within the study of genre several traditions can be delineated. The North 
 American school (Freedman and Medway, Berkenhotter and Huckin) focus 
 on the interrelations between text and context and consider genre as 
 dynamic and unstable, while the Australian school (Halliday, Kress, Ventola, 
 Martin) emphasize more on textual characteristics and hold the view that 
 generic integrity is attainable and stable. Bhatia follows a third path 
 building on the traditions of the genre analysis established by John Swales 
 and bridges the gap between the other two schools, maintaining that 
 generic integrity is not static but developing in concordance with a 
 particular generic event. 
 
 The book is a brilliant contribution to the study of genre analysis. It 
 establishes a comprehensive methodology for further research in the field. 
 Bhatia proves once again his expertise in elaborating a multidimensional 
 approach for analysis of the intricacies of academic, professional and 
 institutional discourse and offers new perspectives and insights of how the 
 real world of written discourse is represented by the generic structuring of 
 texts. 
 
 REFERENCES
 
 Bhatia, Vijay (1983) Simplification v. Easification -- The Case of Legal Texts, 
 Applied Linguistics, vol. 4, No. 1, 42-54. 
 
 Bhatia, Vijay (1993) Analysing Genre- Language Use in Professional 
 Settings, London: Longman.
 
 Dudley-Evans, A. (1987) Genre analysis and ESP, ELR Journal, Vol.1, The 
 University of Birmingham, 1-9.
 
 Hyland, Ken (1992) Genre Analysis; just another Fad? Forum, vol. 30, 2.
 
 Scollon, Ron & Bhatia, Vijay & Li, David & Yung, Vicki (1999). Blurred Genres 
 and Fuzzy Identities in Hong Kong Public Discourse: Foundational 
 Ethnographic Issues in the Study of Reading. Applied Linguistics 20/1:22-
 43.
 
 Swales, John (1990) Genre Analysis. English in Academic and Research 
 Settings. Cambridge University Press. 
 
 ABOUT THE REVIEWER
 
 Diana Yankova has a PhD in Linguistics and teaches legal English and 
 culture studies at the Applied Linguistics Department, New Bulgarian 
 University. Her research interests are in discourse analysis, points of 
 convergence between legal studies and linguistics, approximation of 
 legislation, North American culture studies.
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue