LINGUIST List 16.96

Fri Jan 14 2005

Review: Applied Ling/Disc Analysis: Bloome et al (2004)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <naomilinguistlist.org>


What follows is a review or discussion note contributed to our Book Discussion Forum. We expect discussions to be informal and interactive; and the author of the book discussed is cordially invited to join in. If you are interested in leading a book discussion, look for books announced on LINGUIST as "available for review." Then contact Sheila Collberg at collberglinguistlist.org.

Directory


        1.    Charlotte Brammer, Discourse Analysis and the Study of Classroom Language and Literacy Events



Message 1: Discourse Analysis and the Study of Classroom Language and Literacy Events

Date: 12-Jan-2005
From: Charlotte Brammer <cdbrammesamford.edu>
Subject: Discourse Analysis and the Study of Classroom Language and Literacy Events


AUTHORS: Bloome, David; Carter, Stephanie Power; Christian, Beth Morton; 
 Otto, Sheila; Shuart-Faris, Nora
 TITLE: Discourse Analysis and the Study of Classroom Language and 
 Literacy Events
 SUBTITLE: A Microethnographic Perspective
 PUBLISHER: Lawrence Erlbaum Associates
 YEAR: 2004
 Announced at http://linguistlist.org/issues/15/15-2963.html
 
 
 Charlotte Brammer, Department of Communication Studies, Samford 
 University, Birmingham, AL, USA
 
 As the title suggests, this monograph presents discourse analyses of 
 language use in classrooms from a microethnographic perspective. The 
 authors' purpose is to demonstrate a complex and recursive approach 
 that "combines attention to how people use language and other systems of 
 communication in constructing language and literacy events in classrooms 
 with attention to social, cultural, and political processes"(p. xv) and to do so 
 reflectively, bringing theory to apply as it enriches the discussion and 
 description of the literacy event rather than using theory to shape, bound, 
 or otherwise determine the discussion and description.  In the disparity 
 between the microcosm of the classroom and the macrocosm of the diverse 
 theoretical fields, researchers can use their "imaginations" to create frames 
 for viewing the complete research situation, meaning not only to see 
 research subjects but also to assess the behaviors and motives of 
 themselves as researchers and as members of a larger field of research(ers). 
 The result is a lucid account of not only how theory informs practice but 
 also how practice can inform theory that will be useful for graduate 
 students as well as experienced researchers interested in applied 
 linguistics. 
 
 The 244-page text begins with a foreword by Brian V. Street who 
 commends the authors for "demonstrat[ing] that it is not a matter of posing 
 the 'local' against the 'global,' the 'micro' against the 'macro' but of 
 understanding the relationships between them, as meanings are built in 
 their encounter" (p. xi). After a brief introduction, the authors launch into 
 the first of five chapters devoted to analyzing and describing classroom 
 language in use. In the first chapter, "A Microethnographic Approach to the 
 Discourse Analysis of Classroom Language and Literacy Events," as in each 
 subsequent chapter, the authors are deliberate in locating their approach 
 within existing schools of thought, notably sociolinguistic ethnography, 
 while emphasizing their theoretical frames, especially acknowledging their 
 belief that individuals have the "potential of agency" even in the most 
 unlikely situations: "People...create and re-create the worlds in which they 
 live; purposefully struggle with each other over meaning, action, material, 
 and social relationships; resist the imposition of unwanted control; and 
 fashion alternative ways of living their lives that eschew given structures 
 and strictures" (p. 4). This description of individuals seems similar to the 
 authors' notion of how researchers should exercise agency in selecting 
 differing, even opposing, heuristics for addressing various research 
 questions or foci. In this first chapter, as they do throughout the text, the 
 authors (1) favor the micro over the macro, at least in part because of their 
 privileging of context, and (2) question language use and motives of 
 researchers as well as the researched. 
 
 In Chapter 2, "A Microethnographic Approach to the Discourse Analysis of 
 Cultural Practices in Classroom Language and Literacy Events," the authors 
 explain that literacy events or practices can only be assessed and described 
 from the microcosm of the classroom because they are "after thick 
 description in motion," meaning they want extensive, rich detail in order to 
 better understand the contextual aspects and influences. In their 
 words, "what actually happens in any particular classroom with regard to 
 literacy practices cannot be predetermined." Part of the explanation for this 
 is the importance of "levels" within the communicative event (p. 68). This is 
 demonstrated with a careful and multi-pronged analysis of 175 lines of 
 transcript from a seventh grade language arts classroom. In their analysis, 
 the authors identify both surface and underlying levels of language use, 
 from surface level of informing to the sub-level of challenging. Their 
 insightful coding of the classroom discussion is convincing testimony to 
 their position that from the intimacy of the classroom, researchers can more 
 fully appreciate the multiplicity of how language is used and how literacy 
 events are orchestrated by teachers and students.
 
 Similar to the preceding chapter's examination of cultural practices, chapter 
 3 scrutinizes social identities within the classroom. After reiterating their 
 belief in individual agency, the authors seek to "illustrate how a recursive 
 process can identify new questions and issues to explore and how it can 
 lead to reinterpretations of data" (p. 102). The construction of social 
 identities are influenced by social, cultural, and political events and beliefs 
 beyond the classroom, by the school's administration, the community, 
 parents, the state, etc., and by ethnicity, gender, socio-economic class, etc. 
 These identities are also shaped by the classroom's socio-political 
 environment (teacher's pet, class rank, etc.), and social identities are also 
 shaped in the moment-by-moment events of the classroom. The authors 
 conclude that a microethnographic approach to discourse analysis of social 
 identity in classroom language and literacy events requires "documentation 
 and description of the social construction of social identities from how 
 people act and react to each other," which the authors provide in their rich 
 description of how students struggle to keep and re-define their social 
 identities in interactions with each other and with their teacher.
 
 A key component of social identity is power, and in chapter 4, the authors 
 concentrate on how theoretical constructs of power as product, power as 
 process, and power as caring relations affect discourse analysis of 
 classroom language and literacy events. While employing each of these 
 notions of power in their explication of additional classroom transcripts, 
 the authors emphasize that one definition of power is not inherently better 
 or worse than another, but rather they posit that by acknowledging each 
 way of framing power, researchers can develop more robust descriptions of 
 how power influences language and literacy events within the classroom.  
 As the authors point out, if researchers focus too much on turn taking, 
 topic initiation, and interruptions, important aspects of power may not be 
 readily visible. For example, sometimes turn taking and topic initiation are 
 affected by the particular phase or part of the lesson. If the teacher is 
 introducing a new topic or assignment, he or she may hold the floor longer 
 and may not yield to off-topic comments. During a brainstorming activity, 
 the teacher may say little if anything, yielding the floor almost entirely to the 
 students, breaking in only to maintain focus and appropriate classroom 
 behavior. These and similar contextual cues must be considered when 
 assessing power relations in classroom literacy events. 
 
 Chapter 5 serves as the text's summary in which the authors reassert their 
 call for researchers to be more conscientious of the local and to adopt a 
 dialogic approach when applying theory to ethnographic research. 
 Research perspectives should be particularly germane to that specific 
 research project, "to a specific purpose at a specific time and place" (p. 241, 
 original in italics).
 
 The authors go to great lengths to situate their writing within current 
 research on classroom literacy and ethnography. The bibliography is 
 substantial, some ten pages, and reflects solid grounding in major theorists 
 from Foucault to Freire, from ethnographers such as Ochs, Gee, Heath and 
 Street, and from rhetoricians such as Bazerman and Toulmin. While I would 
 like to see the authors include some reference to work in composition 
 studies in their discussions of classroom interaction and constructions of 
 power, perhaps A. Ball, L. Delpit, and V. Villaneuva, they certainly are not the 
 first to overlook the contributions from this body of scholars. This criticism 
 aside, the authors bring rich examples of classroom interaction and provide 
 multiple ways of analyzing what transpires in the classroom. The transcripts 
 are delightful, and the interpretations are insightful. The patterned 
 development of each chapter helps the authors to reiterate their argument 
 for recursive and situated application of theoretical constructs, and by 
 demonstrating how such a situated application works with a variety of 
 topics, the authors create a text that could serve as an example for many 
 graduate students. 
 
 ABOUT THE REVIEWER
 
 Dr. Brammer is Assistant Professor of Communication Studies, Howard
 College of Arts and Sciences, Samford University, Birmingham, Alabama, 
 USA. Her research interests include writing pedagogy, technical and
 professional communication, and sociolinguistics.
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue