LINGUIST List 15.3072

Sat Oct 30 2004

Review: Phonology: Féry & van de Vijver (2003)

Editor for this issue: Naomi Ogasawara <>

What follows is a review or discussion note contributed to our Book Discussion Forum. We expect discussions to be informal and interactive; and the author of the book discussed is cordially invited to join in. If you are interested in leading a book discussion, look for books announced on LINGUIST as "available for review." Then contact Shiela Collberg at


        1.    Jeffrey Steele, The Syllable in Optimality Theory

Message 1: The Syllable in Optimality Theory

Date: 29-Oct-2004
From: Jeffrey Steele <>
Subject: The Syllable in Optimality Theory

EDITORS: Féry, Caroline; van de Vijver, Ruben
 TITLE: The Syllable in Optimality Theory
 YEAR: 2003
 PUBLISHER: Cambridge University Press
 Announced at
 Jeffrey Steele, University of Toronto
 The chapters of this edited volume each present an analysis of a syllable-
 related processes in Optimality Theory (OT). The fourteen papers that 
 follow the introduction are grouped into four main sections -- 'Syllable 
 Structure and Prosodic Structure', 'Nonmoraic Syllables and Syllable 
 Edges', 'Segments and Syllables' and 'How Concrete is Phonotactics' -- 
 based on their main focus. Given the volume's length and the breadth of 
 topics covered, this review will be restricted to presenting a summary of 
 the core arguments of each article, followed by an overall evaluation of 
 the volume. 
 Chapter 1: Overview (Caroline Féry & Ruben van de Vijver). This first 
 chapter consists of an introduction, as well as a summary of each of the 
 following chapters. Féry and van de Vijver propose that the volume offers 
 two important insights into the syllable and OT, namely the ways in which 
 OT can provide solutions to previously problematic syllable phenomena and 
 how the syllable can both reveal and solve problems within OT. 
 Chapter 2: Sympathy, cumulativity, and the Duke-of-York gambit (John J. 
 McCarthy). McCarthy examines Duke-of-York (DY) gambits, that is serial 
 derivations of the form A --> B --> A. He proposes that they are of two 
 types: vacuous DYs, for which the postulation of stage B follows from 
 independently motivated rules and strict serialism; and feeding DYs, in 
 which the presence of B is necessary for the feeding of some intermediate 
 rule. McCarthy argues that vacuous DYs are unnecessary. Using data from 
 Nootka, Catalan and Slovak, he demonstrates that they can be accounted for 
 through blocking under constraint domination. As concerns feeding DYs, 
 using data principally from syllable-stress interactions in Bedouin 
 Arabic, he argues that such derivations do not occur in general. Rather, 
 the surface facts can be explained using Sympathy theory. Sympathy theory 
 proposes that apparently opaque interactions involve a sympathetic 
 candidate, which is faithful to the input vis-à-vis some faithfulness 
 constraint. The optimal candidate must not only incur the fewest 
 violations of the most highly ranked constraints, it must also be the most 
 similar to the sympathetic candidate in some respect. The version of 
 Sympathy theory proposed differs from previous versions which evaluated 
 sympathy using intercandidate faithfulness constraints. The author argues 
 that such an evaluation metric allows for an overly rich theory. To 
 correct for this, McCarthy proposes that sympathy be defined in terms of 
 cumulativity, i.e., in terms of subsets of unfaithful mappings. Only 
 candidates whose set of unfaithful mappings is cumulative vis-à-vis the 
 sympathetic candidate will satisfy the highly ranked sympathy constraint. 
 DY derivations are inherently non-cumulative and thus always fail to be 
 optimal, a typologically-desirable outcome.  
 Chapter 3: The controversy over geminates and syllable weight (Stuart 
 Davis). Davis investigates the representation of geminate consonants, his 
 principal claim being that they are best represented as underlying moraic 
 consonants, and not as consonants linked to two root nodes or X-slots. The 
 primary data involve two groups of inanimate singular-plural noun 
 alternations in Sinhala that differ in output form (e.g. [mal]-
 [mal] 'flower-flowers' versus [mull]-[mulu] 'corner-corners', where []
 =schwa). Davis argues that the differences in gemination in the singular 
 and in the absence versus presence of word-final vowels in the plural are 
 related to underlying representation. Specifically, in the case 
 of '[mull]-[mulu]' type pairs, the final consonant of the root is 
 underlyingly moraic. In Sinhala, which enforces moraic faithfulness while 
 prohibiting final geminates, the geminate are realized in the singular, 
 where a vocalic grammatical suffix follows. In contrast, in the plural, a 
 final epenthetic vowel is inserted with the underlying geminate's mora 
 being associated to this position. Davis then demonstrates that the 
 constraint ranking proposed accounts for a similar alternation with roots 
 involving final prenasalized stops. As final evidence for the moraic 
 representation of geminates, the author presents data from genitive 
 allomorphy, where both [e] and [ee] occur. The latter form occurs with 
 monomoraic roots; in all other cases, the short form is used. Importantly, 
 the geminate-final roots involved in the singular-plural alternations that 
 Davis argues to be bimoraic do pattern with multimoraic forms. The author 
 concludes this chapter by presenting reanalyses of previous data argued to 
 favour against a moraic representation of geminates (viz. Hume et al. 
 1997, Baker 1997). 
 Chapter 4: The syllable as a unit of prosodic organization in Japanese 
 (Haruo Kubozono). Through a discussion of five independent phonological 
 phenomena, namely loanword truncation, zuzya-go (jazz musician's secret 
 language), motherese, emphatic mimetics, and compound formation, Kubozono 
 demonstrates the dominance of HL over LH structures in Japanese. In the 
 data discussed, HL generally results from quantity alterations (e.g. HH--
 >HL shortening; LL-->HL, L-->HL, H-->HL, LH-->HL lengthenings), which the 
 author notes as being crucially different from iambic lengthening or 
 trochaic shortening. It is argued that the HL-LH asymmetry cannot be 
 explained with reference to moras alone. Rather, it is demonstrated that 
 the syllable is an equally important prosodic unit as the mora in Japanese.
 Chapter 5: Prosodic weight (Draga Zec). This chapter focuses on positional 
 asymmetries involving light and heavy syllable nuclei in English, Mordwin, 
 Old Church Slavonic and Asheninca. Rejecting the idea of a hybrid weight 
 hierarchy based on mora count and the sonority of the nucleus, Zec instead 
 proposes a prosodic hierarchy-based set of sonority constraints, with 
 asymmetries falling out principally from sonority interactions between 
 syllables and feet. Specifically, the Foot and the Prosodic Word (PWd) 
 impose further sonority restrictions with the result that certain classes 
 of segments may be excluded from headship of these constituents. 
 Asymmetries, including the asymmetry in the ability of /l/ and /r/ to 
 constitute the head of the foot in English, fall out from such Foot and 
 PWd-associated sonority constraints.   
 Chapter 6: Syllables and moras in Arabic (Paul Kiparsky). The focus of 
 this chapter is the typology of syllable structure differences among three 
 Arabic dialect groups. The differences in question principally involve 
 the  wellformedness of consonant clusters and opaque epenthesis/stress 
 interactions. Kiparsky argues that the dialects differ in whether they 
 license semisyllables, i.e., moras unaffiliated with syllables and 
 adjoined to higher prosodic constituents. Such a difference is represented 
 formally as the relative ranking of LICENSE-MORA and markedness 
 constraints governing the wellformedness of syllables and feet. The author 
 argues that the analysis proposed provides evidence for a non-parallel, 
 stratal model of OT (i.e. a constraint-based version of Lexical Phonology 
 and Morphology). Under such a model, word and sentence-level phonology is 
 shaped by different constraint systems that act in serial fashion. Indeed, 
 under Kiparsky's proposal, syllable typology is a consequence of 
 differences in the level at which semisyllables are licensed: lexically, 
 lexically and postlexically, or at neither stage.
 Chapter 7: Semisyllables and universal syllabification (Young-mee Yu Cho & 
 Tracy Holloway King). In this chapter, Cho & Holloway King seek to account 
 for apparent consonant cluster sonority violations in languages such as 
 Georgian, Polish and Bella Coola, all the while maintaining the 
 universality of the Sonority Sequencing Principle (SSP) and Exhaustive 
 Syllabification (ES). The essence of their proposal is that such apparent 
 violations involve semisyllables, i.e., syllables containing no moras 
 which permit the syllabification of such clusters as a sequence of onsets. 
 Once the complex morpheme structure of the three languages is taken into 
 account, the principal difference between them is the range of segments 
 that may be moraic. The languages in question differ from languages that 
 disallow semisyllables in that the faithfulness constraints DEP and MAX 
 dominate SYLLABLE-MORA, a constraint requiring all syllables contain a 
 Chapter 8: Onsets and nonmoraic syllables in German (Caroline Féry). Féry 
 investigates the representation of word-final non-appendical consonants in 
 German. She argues that such segments are best analysed as onsets of 
 syllables lacking nuclei. Such an analysis allows for representations in 
 which syllables are maximally bimoraic, thus doing away with the positing 
 of superheavy syllables. It also explains the variable patterning of the 
 laryngeals [h] and [?] as well as [g] following angma. The first section 
 of the paper convincingly motivates the presence of word-final 
 semisyllables, primarily based on asymmetries in the patterning of final 
 consonants following tense versus lax vowels. The author then looks at 
 asymmetries in the realization of the largyneals [h] and [?] as well as 
 [g] following angma. It is argued that these segments fail to surface when 
 syllabified as onsets to nonmoraic syllables. 
 Chapter 9: Extrasyllabic consonants and onset well-formedness (Antony 
 Dubach Green). Focusing on position-based asymmetries in word-initial 
 versus medial clusters in Icelandic, Attic Greek and Munster Irish, Green 
 argues that clusters that are illicit syllable onsets may nonetheless be 
 syllabified as onsets to the Ft and PWd. He proposes that the asymmetries 
 in question are related to the interaction of a fixed hierarchy of Onset 
 Wellformedness (OWF) constraints, which may take the syllable, Ft or PWd 
 as arguments, and require a steep sonority rise between the two members of 
 the cluster. The set of onsets possible in a given language results from 
 the interaction of these constraints with Faithfulness constraints (MAX, 
 DEP), as well as NoCODA, constraints on exhaustive syllabification, and a 
 Syllable-contact-law-based constrained mitigating against sonority rises 
 across syllable boundaries.
 Chapter 10: Beyond codas: word and phrase-final alignment (Caroline R. 
 Wiltshire). In this chapter, Wiltshire demonstrates how a unified 
 alignment theory, in which the PWd and Prosodic Phrase (PPhr) can also 
 serve as constraint arguments, allows for clearer generalizations 
 concerning syllable typology, particularly in languages in which 
 differences exist between the sets of syllable-final segments and the 
 larger range of segments observed word and phrase-finally. The author 
 demonstrates that languages that require phrases or words to end in 
 consonants or vowels (Atampaya Uradhi; Leti; Yapese; and Pitjantjatjara 
 respectively), all the while not imposing such constraints on syllables, 
 involve grammars in which constraints requiring the alignment of the PPhr 
 and PWd with consonant and vowels outrank correspondence constraints. Such 
 an analysis also allows an interesting account of word and phrase-final 
 consonants that violate otherwise well-respected coda constraints, often 
 analysed as extraprosodic or extrametrical in derivational analyses. 
 Wiltshire argues that both types of analyses are superior to previous, non-
 constraint-based analyses, in that they do not necessitate cyclical 
 Chapter 11: On the sources of opacity in OT: Coda processes in German 
 (Junko Itô and Armin Mester). This chapter addresses the question of how 
 best to express opacity effects in an output-oriented framework like OT. 
 Itô and Mester's answer is that opacity results from the existence of 
 separate modules for word and phrasal phonology interacting serially, as 
 well as the possibility of constraint conjunction; it is the latter aspect 
 that constitute the main focus of the chapter. The phenomena of focus are 
 coda devoicing, spirantization and cluster simplification in German. The 
 authors argue that all three processes result from the conjunction of 
 *COD, which bans any coda segment, and some segmental markedness 
 constraint (ex. *VoiObs in the case of devoicing), when ranked above the 
 relevant Faithfulness constraints. The interaction of the three processes 
 involve opaque, bleeding or counterbleeding effects. In the remainder of 
 the chapter, Itô and Mester demonstrate that neither transparent OT (i.e. 
 using only standard Markedness and Faithfulness constraints) nor Sympathy 
 theory can adequately account for such effects. Rather, they show that the 
 same type of  constraint conjunction necessary for the three coda-related 
 processes is at the source of the opacity observed.   
 Chapter 12: Ambisyllabicity and fricative voicing in West Germanic 
 dialects (Marc van Oostendorp). The primary focus of this chapter are 
 position-sensitive fricative voicing asymmetries in Frisian, with 
 subsequent comparison with patterns in Thurgovian German, Roermond Dutch, 
 and Standard Dutch. Oostendorp proposes that voicing is not phonemic in 
 fricatives in Frisian and that the asymmetries observed ~V voiceless in 
 word-initial onsets and codas; intervocalically, voiceless following short 
 vowels versus voiced after long vowels -- can be explained by the relative 
 ranking of markedness constraints on voicing in fricatives and the 
 syllabic affiliation of the segments. When syllabified as word-initial 
 onsets or codas, the ranking of *FRICATIVE/voice and FINALDEVOICING over 
 FAITH(Voice) results in voiceless fricatives in outputs. Intervocalic 
 fricatives syllabified as codas, i.e. long geminate fricatives, too will 
 be devoiced. In contrast, short intervocalic onsets syllabified solely as 
 onsets are voiced in outputs given the ranking of VIF, a constraint 
 requiring intervocalic fricative voicing, over *FRICATIVE/voice. As noted 
 by the author, the paper makes two important contributions to phonological 
 theory. First, as concerns OT in particular, Oostendorp argues that 
 syllabification may be minimally specified underlyingly. Second, as 
 concerns the representation of geminates in general, the analyses proposed 
 argue for a bisegmental and not moraic representation of geminates.
 Chapter 13: The CiV-generalization in Dutch: What petunia, mafia, and 
 sovjet tell us about Dutch syllable structure (Ruben van de Vijver). In 
 this paper, van de Vijver examines the CiV-generalization in Dutch, which 
 states that, when preceding CiV sequences, lax vowels occur in closed 
 syllables while tense vowels occur in open ones. Along with the canonical 
 examples, two exceptional patterns are also analysed, exemplified by words 
 such as mafia and sovjet, in which a lax vowel occurs in an open syllable. 
 The general analysis proposed is that tense vowels are unmarked, with 
 their presence being favoured by *LAX. Lax vowels surface only when 
 specified as such in inputs, given the domination of MAX-LAX over *LAX, or 
 when syllabified in closed syllables. This latter condition results from 
 the presence of high-ranking CONNECT(LAX,BN), which requires "a lax vowel 
 to appear in a branching nucleus, and when a nucleus branches, its vowel 
 is lax". Van de Vijver argues that exceptional forms like mafia involve 
 long consonants (here the /f/) in inputs, which surface as such in order 
 to satisfy FAITH-CONSONANTAL LENTH. Such long consonants are syllabified 
 ambisyllabically, thus closing the preceding syllable and necessitating a 
 preceding lax vowel given the presence of CONNEXT(LAX,BN). Sovjet-type 
 examples do not involve long consonants in their inputs, but rather vowels 
 specified for [LAX]. The difference between mafia and sovjet-type forms as 
 concerns the realization of the high front vocoid results from 
 syllabification: in mafia, the segment is part of a complex onset headed 
 by the second half of the geminate whereas the /v/ of sovjet is 
 syllabified as a coda. Van de Vijver finishes the chapter by comparing his 
 analysis with ones based on vowel-length contrasts or Morpheme Structure 
 Chapter 14: The relative harmony of /s+stop/ onsets: Obstruent clusters 
 and the sonority sequencing principle (Frida Morelli). In this chapter, 
 Morelli seeks to account for the cross-linguistic generalization that, 
 when expanding upon core stop+sonorant and fricative+sonorant onset 
 clusters, languages typically allow fricative+stop and not stop+fricative 
 clusters. Given the general role proposed for sonority in determining 
 onset wellformedness, one should expect the opposite. The author proposes 
 that the relative unmarkedness of fricative+stop onsets with respect to 
 other possible obstruent+obstruent clusters is related to their being the 
 least marked vis-à-vis the feature [continuant]. Under the assumption that 
 the constraint set contains two OCP constraints, OCP[-cont] and OCP
 [+cont], as well as the constraint SO (which disallows any tautosyllabic 
 stop+obstruent sequence), FS are the least marked onsets given that the 
 two members differ in terms of continuancy and that the stop is not 
 initial. Within fricative+stop clusters, she argues coronal /s/+stop 
 clusters are the least marked because place is marked in obstruents that 
 are not released into sonorants, as release cues -- the primary perceptual 
 cues to obstruent place -- are impoverished in this position. This is 
 formalized using constraints based on Padgett (1995).
 Chapter 15: The independent nature of phonotactic constraints: An 
 alternative to syllable-based approaches (Juliette Blevins). This final 
 chapter seeks to demonstrate that phonotactic constraints, which are most 
 often defined with respect to syllables, are better defined in terms of 
 phonetic strings. Blevins cites three types of evidence to support this 
 claim: (i) divergences observed in many languages between syllable 
 structure as determined with respect to phonotactics and syllabification 
 necessary to account for metrical structure and native speaker intuitions; 
 (ii) cross-linguistic phonotactic similarities in languages with different 
 syllable structure; (iii) inviolable phonotactic constraints that defy 
 syllable-based characterization. The author proposes that phonotactics be 
 expressed with respect to constraints of the form "the set of feature 
 values X is/is not licensed in string K", where K corresponds to a string 
 of features, segments and word/morpheme boundaries. Blevins continues by 
 investigating specific instances of such constraints as necessary for the 
 explanation of laryngeal and place neutralization in a variety of 
 languages. Such investigation includes the way in which such constraints --
  if inviolable -- can explain emergent cross-linguistic implicational 
 hierarchies. Discussion then moves to explanatory adequacy. Building on 
 proposals in Steriade (1994,1997,1998,1999), the author argues that such 
 constraints are phonetically motivated. Specifically, neutralization 
 occurs in positions in which the acoustic/perceptual cues for a contrast 
 are least salient. The chapter concludes with a discussion of two aspects 
 of the general proposal for OT. As concerns the possibility of inviolable 
 constraints, Blevins argues that the validity of the approach begs further 
 investigation of whether subsystems of inviolable constraints should be 
 introduced in OT. As concerns markedness, she proposes that, given 
 positions of neutralization have been demonstrated to be directly related 
 to phonetic conditioning environments in previous research, a first step 
 towards building a theory of phonotactic markedness in OT will be to 
 redefine syllable-based Markedness and Faithfulness constraints in string-
 based terms.
 The fourteen papers included in this volume constitute a very important 
 contribution both to research on the syllable and the development of OT. 
 As concerns the syllable, a number of issues concerning representation 
 (e.g. geminates, semisyllables) and processes (e.g. cyclicity, opacity) 
 are addressed. The papers also raise many interesting questions re OT, 
 including the nature of inputs and the possibility of inviolable 
 constraints. The analyses proposed cover a large range of syllable 
 phenomena and an impressive variety of languages, all the while not 
 requiring more than a basic background in OT to follow the majority of 
 analyses. This makes this publication of interest to a wide public.
 Another strength of the research presented is the clear effort on the part 
 of many authors to discuss previous analyses, including their weaknesses, 
 and to demonstrate the ways in which OT analyses may contribute to solving 
 such problems. As such, the articles provide not only a solid grounding in 
 OT, but also a good training in the basics of solid hypothesis evaluation 
 and phonological analysis; this increases the volume's pedagogical value.
 A recurring and interesting aspect of many analyses is the demonstration 
 that what have been proposed to be complex interactions of rules and 
 constraints on surface forms in previous analyses result from the 
 satisfaction of one or a few high-ranking constraints. For example, in 
 Chapter 2, McCarthy demonstrates that trisyllabic deletion in Bedouin 
 Arabic is directly motivated by the enforcement of quantity requirements 
 on heads in an iambic situation. As the author states, such an analysis 
 avoids positing complex, nonlocal, and highly arbitrary environments for 
 rule application.
 There are, however, two criticisms that can be levelled at the volume as a 
 whole, both of which run counter to Féry and van de Vijver's claim in the 
 introductory chapter that "OT is capable of providing answers to old 
 issues that have been problematic in procedural analyses". The first 
 criticism regards the level of explanatory adequacy of many of the 
 constraints proposed. While some authors seek to motivate their 
 constraints (e.g. Blevin's use of acoustic/perceptual cues), other 
 constraints seem stipulated purely for the needs of the analysis in 
 question. Indeed, many constraints are not validated with data from other 
 varieties/languages or with broader typological or phonetic criteria. 
 While the analyses proposed provide excellent descriptive coverage of the 
 phenomena in question, if they are based on constraints lacking 
 explanatory power, one must question the extent to which the OT analyses 
 provided are superior to previous derivational ones. Note that the 
 presence of such constraints does not invalidate the analyses. Rather, it 
 necessitates further research into their motivation.
 Second, it is not obvious that all proposals, including those involving 
 representation (e.g. the possibility of semisyllables) require OT for 
 their implementation. Indeed, some authors go as far as to state that 
 their proposals are compatible with other frameworks (Wiltshire p.255; 
 Blevins, p.376).
 However, all in all, the volume provides stimulating discussion of the 
 syllable in OT and should become a frequently-cited reference. 
 Jeffrey Steele holds a PhD in Linguistics from McGill University and is 
 currently Assistant Professor of French Linguistics at the University of 
 Toronto. His research focuses on second language acquisition and 
 linguistic theory, particularly the acquisition of prosodic structure, as 
 well as Romance phonetics and phonology.
Respond to list|Read more issues|LINGUIST home page|Top of issue